Quando Dai Yufan começou a desenvolver febre e cisto doloroso, seu primeiro pensamento foi procurar um médico. Mas, devido à pandemia do COVID-19, visitar o hospital local parecia mais assustador que seus sintomas.

“Então, eu tentei um serviço de saúde on-line”, diz Dai, 27, funcionário de escritório na cidade de Shenzhen, no sul da China. “Perguntei sobre minha condição através de um aplicativo e [um médico on-line] sugeriu alguns remédios e outros tratamentos”.

Embora o coronavírus tenha estendido os serviços médicos em todo o mundo até o ponto de ruptura, o vírus também promoveu um boom nos serviços médicos on-line, conhecido como Telessaúde. Prevê-se que a indústria valha quase US $ 30 bilhões este ano apenas na China e tem potencial para transformar a assistência médica chinesa, reduzindo a pressão sobre os hospitais urbanos e fornecendo uma solução para os moradores rurais.

A China já possui mais de 1.000 empresas de Telessaúde, de acordo com a empresa de dados Tianyancha, incluindo algumas administradas pelos gigantes da tecnologia JD.com, Baidu, Tencent e Alibaba. A Dai usou a subsidiária Good Doctor da Ping An Insurance, que afirmou em setembro, ter 300 milhões de usuários registrados. Todos estão vendo um boom nas consultas devido a medidas de bloqueio.

Antes da pandemia, a JD Health fazia 10.000 consultas on-line por dia. Porém, à medida que hospitais e clínicas estavam inundados de suspeitos de pacientes com coronavírus, que subiram para 150.000, com a própria farmácia da JD Health entregando medicamentos diretamente nas casas dos pacientes. Xin Lijun, CEO da empresa, avaliada em US $ 7 bilhões, diz que a conveniência da Telessaúde continuará atraente depois que a crise diminuir.

“As pessoas desenvolveram o hábito de obter diagnóstico e tratamento on-line”, diz Xin à TIME. “Isso reduz bastante a pressão nos hospitais tradicionais”.

O sistema de saúde da China fez grandes progressos nas últimas décadas. Os gastos do setor público em saúde aumentaram quase 14 vezes entre o surto de SARS em 2003 e o final de 2018, de acordo com um relatório de março de 2019 da OMS e do Banco Mundial. Quase todos os cidadãos chineses têm algum nível de seguro de saúde, com os pacientes contribuindo com uma média de 32% de seus custos de tratamento em comparação com 60% há uma década.

Mas os problemas persistem, especialmente porque uma população que envelhece severamente aumenta a demanda por tratamento de condições crônicas como artrite, câncer e doenças cardíacas. A China tem apenas 1,8 médicos para cada 1.000 pessoas, em comparação com 2,4 nos EUA e 2,8 no Reino Unido. Além disso, os médicos da China têm um peso desigual em especialidades em detrimento da atenção primária.

Enquanto os EUA têm uma dúzia de médicos de família para cada 10.000 cidadãos, a China tem apenas 2,2, o que significa que especialistas em hospitais chineses estão sobrecarregados com tarefas gerais. Os pacientes chineses normalmente ficam na fila por muitas horas em hospitais de alto nível, mesmo para pequenas intervenções pois continuam suspeitando de clínicas locais subutilizadas. De acordo com o relatório da OMS e do Banco Mundial, os serviços de saúde da China são muito “centrados no hospital, fragmentados e direcionados ao volume”. O sistema também está se tornando muito caro para sustentar, com os custos com saúde crescendo 5-10% mais rápido que o PIB.

As consultas online podem ajudar a resolver muitos desses problemas, explicando por que tantas empresas estão explorando agressivamente o espaço. O Baidu Health possui mais de 100.000 médicos de toda a China que oferecem consultas on-line 24 horas por dia. A plataforma foi disponibilizada gratuitamente para aqueles com sintomas de pneumonia durante a pandemia e havia realizado mais de 54,5 milhões de consultas até 26 de abril, incluindo 400 mil de fora da China

Também é um benefício para os médicos sobrecarregados e mal pagos da China, que podem complementar sua renda por meio de serviços on-line. O Dr. Qiao Guibin, diretor de Cirurgia Torácica do Hospital Popular da Província de Guangdong, trabalha na Baidu Health em período parcial. Ao incentivar os pacientes a ficar em casa durante a pandemia, os serviços de saúde on-line também reduzem as chances de infecção cruzada de pacientes e médicos.

“O tratamento médico on-line pode ter salvado muitas vidas durante a pandemia”, diz Qiao.

E não apenas na China. Qiao até tratou um paciente no Canadá que havia contraído COVID-19. “Ele estava muito ansioso no começo”, diz Qiao. “Mas eu garanti a ele que, quando jovem, ele não deveria se preocupar muito, porque 80% das pessoas não precisam de remédios e o COVID-19 [como uma doença viral] é autocura”.

Qiao conversou com o paciente diariamente durante a quarentena e ouviu alguns dias atrás que ele havia se recuperado completamente. “Ele é muito grato.”

Há também benefícios de saúde mental para pacientes isolados de amigos e familiares devido a medidas de bloqueio. Quando Cai Anqi, 23, uma estudante de saúde pública em Londres, desenvolveu uma febre, ela naturalmente se preocupou que pudesse ser o COVID-19. No entanto, as diretrizes do governo do Reino Unido eram simplesmente de auto quarentena, a menos que seus sintomas piorassem severamente. Cheia de preocupações, ela se voltou para o fornecedor de Telessaúde da China, WeDoctor.

Descrevi minha condição: febre, tontura e coriza, mas sem tosse. O conselho do médico era descansar mais, comer alimentos nutritivos, beber mais água. Ela disse que, desde que eu não tossisse, tudo ficaria bem, pois a tosse é o principal sintoma do COVID-19. Após o conselho profissional dela, não entrei em pânico. Depois de alguns dias seguindo o conselho do médico, a febre se foi. ”

Os EUA também estão tentando impulsionar o setor em resposta à pandemia. Em março, o presidente Trump advogou a renúncia a certas regras federais para permitir que os médicos prestassem atendimento remotamente usando bate-papos por vídeo e outros serviços. “O que eles fizeram com a Telessaúde é incrível”, disse Trump.

Nos EUA, o provedor de Telessaúde Amwell viu um aumento no volume de pacientes de cerca de 150 a 300% em geral e de 700% nos primeiros dias do surto no estado de Washington. Alguns hospitais individuais aumentaram em 20 vezes a demanda pelos serviços da Amwell, em um esforço para proteger os trabalhadores médicos da linha de frente. Roy Schoenberg, CEO da Amwell, diz que a Telessaúde se mostrou particularmente valiosa em “desertos de cuidados geográficos” e em pacientes idosos com problemas de mobilidade.

“Consideramos essa aplicação da tecnologia essencial para democratizar a assistência médica e garantir que todos os que necessitam de assistência possam acessá-la durante o COVID-19 e no futuro”, ele disse à TIME.

A Telessaúde também permite que os pacientes escolham médicos com base em suas experiências e análises dos pacientes. Dr. Liu Yafeng tem 18 anos de experiência trabalhando como gastroenterologista na província chinesa de Hebei, onde também dirigia os departamentos de oncologia e UTI do hospital local. Mas enquanto ele pode realizar 30 consultas por dia em um hospital, ele pode gerenciar cerca de 200 on-line. Custou apenas 10 renminbi (US $ 1,40) para consultas on-line via JD Health ou 15 renminbi (US $ 2,10) para uma consulta por voz de 15 minutos. Liu fez 15.154 diagnósticos on-line desde que ingressou na empresa, com uma taxa de satisfação do paciente de 99%.

“Tenho uma sensação maior de realização por causa de todo o feedback positivo que recebo dos pacientes”, diz ele.

Ainda assim, permanecem desafios significativos: “O maior desafio da Telessaúde vem do diagnóstico, que geralmente requer equipamentos especializados”, diz Liu. “É uma indústria emergente e pode levar muito tempo para resolver esse problema.”

As preocupações são ecoadas pelo paciente, Dai.

“Ainda vou usar o serviço de saúde on-line após a pandemia, mas acho que não confio no diagnóstico dos médicos on-line tanto quanto em uma consulta adequada”, diz ela. “Ainda me sinto distante do médico on-line. Afinal, ele não conhece todos os meus problemas. “

– Com reportagem de Zhang Chi / Pequim

 

A respiratory and critical care medicine department doctor communicates with patients via Tianjin Medical University General Internet Hospital's platform on March 4, 2020 in Tianjin, China.

A respiratory and critical care medicine department doctor communicates with patients via Tianjin Medical University General Internet Hospital’s platform on March 4, 2020 in Tianjin, China.
Tong Yu/China News Service via Getty Images
May 6, 2020 12:20 AM EDT

When Dai Yufan began developing a fever and painful cyst, her first thought was to see a doctor. But due to the COVID-19 pandemic, visiting her local hospital seemed scarier than her symptoms.

“So I tried an online health service,” says Dai, 27, an office worker in the southern Chinese city of Shenzhen. “I asked about my condition via an app and [a doctor online] suggested some medicine and other treatments.”

While the coronavirus has stretched medical services around the world to breaking point, the virus has also fostered a boom in online medical services, known as telehealth. The industry is predicted to be worth almost $30 billion this year in China alone and has the potential to transform Chinese healthcare by reducing strain on urban hospitals and providing a stop-gap solution for rural dwellers.

China already has over 1,000 telehealth companies, according to data firm Tianyancha, including some run by tech giants JD.com, Baidu, Tencent and Alibaba. Dai used the Good Doctor subsidiary of Ping An Insurance, which claimed in September to have 300 million registered users. All are seeing a boom in consultations due to lockdown measures.

Before the pandemic, JD Health took 10,000 online consultations per day. But as hospitals and clinics became swamped with suspected coronavirus patients, that has rocketed to 150,000, with JD Health’s own pharmacy delivering medicines directly to patients’ homes. Xin Lijun, CEO of the $7 billion-valued company, says the convenience of telehealth will remain attractive after the crisis abates.

“People have developed the habit of getting diagnosis and treatment online,” Xin tells TIME. “This greatly reduces the pressure on traditional hospitals.”

China’s healthcare system has made vast strides over the past few decades. Public sector spending on health care increased almost 14-fold between the SARS outbreak in 2003 and the end of 2018, according a March 2019 report by the WHO and World Bank. Nearly every Chinese citizen has some level of health insurance, with patients contributing an average of 32% of their treatment costs compared with 60% a decade ago.

But problems persist, especially as a severely aging population increases demand for treating chronic conditions such as arthritis, cancer and heart disease. China has only 1.8 doctors for every 1,000 people, compared with 2.4 in the U.S. and 2.8 in the U.K. Compounding matters, China’s doctors are unevenly weighted towards specialties to the detriment of primary care.

While the U.S. has a dozen family doctors for every 10,000 citizens, China has just 2.2, meaning specialists at Chinese hospitals are overburdened with general duties. Chinese patients typically queue up for many hours at highly ranked hospitals even for minor aliments but remain suspicious of underutilized local clinics. According to the WHO and World Bank report, China’s healthcare is too “hospital-centric, fragmented, and volume driven.” The system is also becoming too expensive to sustain, with healthcare costs growing 5-10% faster than GDP.

Online consultancies can help solve many of these issues, explaining why so many companies are aggressively exploring the space. Baidu Health boasts over 100,000 doctors from across China who offer online consultations 24 hours a day. The platform was made free to those with pneumonia symptoms during the pandemic and had handled over 54.5 million enquiries by Apr. 26, including 400,000 from outside China.

It’s also a boon for China’s overworked and underpaid doctors, who are able to supplement their income via online services. Dr. Qiao Guibin, director of Thoracic Surgery at Guangdong Provincial People’s Hospital, works for Baidu Health part-time. By encouraging patients to stay at home during the pandemic, online healthcare also reduces the chances of cross-infection of both patients and doctors.

“Online medical treatment may have saved a lot of lives during the pandemic,” says Qiao.

And not just in China. Qiao even treated a patient in Canada who had contracted COVID-19. “He was very anxious at first,” say Qiao. “But I reassured him that as a young man he shouldn’t worry too much, because 80% of people do not need medicine and COVID-19 [as a viral disease] is self-healing.”

Qiao checked in with the patient daily during his quarantine and heard a few days ago that he had completely recovered. “He is very grateful.”

FAQ: What are the Symptoms of COVID-19?

There are also mental health benefits for patients isolated from friends and family due to lockdown measures. When Cai Anqi, 23, a public health student in London, developed a fever she naturally worried it might be COVID-19. However, the U.K. government’s guidelines were simply to self-quarantine unless her symptoms severely worsened. Wracked with worry, she instead turned to China’s telehealth provider WeDoctor.

“I described my condition: fever, dizziness, and runny nose, but without a cough. The doctor’s advice was to rest more, eat nutritious food, drink more water. She said as long as I don’t cough, it should be fine, as a cough is the main symptom of COVID-19. After her professional advice, I didn’t panic so much. After a few days following the doctor’s advice, the fever was gone.”

The U.S. is also trying to boost the sector in response to the pandemic. In March, President Trump advocated waiving certain federal rules to allow doctors to provide care remotely using video chats and other services. “What they’ve done with telehealth is incredible,” Trump said.

Across the U.S., telehealth provider Amwell has seen an increase in patient volumes of around 150-300% generally and up 700% during the early days of the outbreak in Washington State. Some individual hospitals have increased demand for Amwell’s services 20-fold in an effort to shield front line medical workers. Amwell CEO Roy Schoenberg says telehealth has proved particularly valuable in “geographic care deserts” and for elderly patients with mobility issues.

“We see this application of the technology as critical for democratizing healthcare and ensuring that all in need of care can access it, during COVID-19 and in the future,” he tells TIME.

Telehealth also allows patients to choose doctors based on their experience and patient reviews. Dr. Liu Yafeng has 18 years’ experience working as a gastroenterologist in China’s Hebei province, where he also ran the local hospital’s oncology and ICU departments. But while he might handle 30 consultations a day at a bricks and mortar hospital, he can manage about 200 online. It cost just 10 renminbi ($1.40) for an online consultations via JD Health or 15 renminbi ($2.10) for a 15 minute voice consultation. Liu has made 15,154 online diagnoses since joining the firm, with a 99% patient satisfaction rate.

“I get a greater sense of accomplishment because of all the positive feedback I receive from patients,” he says.

Still, significant challenges remain: “The biggest challenge of telehealth comes from diagnosis, which often requires specialist equipment,” says Liu. “It is an emerging industry and may take a long time to solve this problem.”

The concerns are echoed by the patient, Dai.

“I will still use the online health service after the pandemic, but I don’t think I trust online doctors’ diagnosis quite as much as a proper consultation,” she says. “I still feel distant from the online doctor. After all, he doesn’t know all my problems.”

—With reporting by Zhang Chi/Beijing

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