No final do mês passado, com o peso total da crise do COVID-19 sobre os ombros do país, mais de um em cada quatro adultos americanos cumpriu os critérios que os psicólogos usam para diagnosticar sérios transtornos e doenças mentais. Isso representa um aumento de aproximadamente 700% em relação aos dados pré-pandêmicos coletados em 2018.

Embora esse aumento no sofrimento mental tenha aparecido entre os grupos etários e demográficos, os jovens adultos e as crianças tiveram os picos mais pronunciados. Entre os adultos que vivem em casa e têm filhos com menos de 18 anos, a taxa de sofrimento grave subiu de apenas 3% em 2018 para 37% no mês passado.

No mês passado, aproximadamente 70% dos americanos experimentaram sofrimento mental moderado a grave – o triplo da taxa observada em 2018. “Eu esperava que houvesse um aumento, mas até fiquei surpreso com o tamanho”, diz Jean Twenge, coautor do estudo e professor de psicologia na Universidade Estadual de San Diego.

O estudo de Twenge usou dados coletados em 2018 como parte do National Health Interview Survey (NHIS), uma pesquisa anual de dezenas de milhares de americanos supervisionada por uma filial dos Centros dos EUA para Controle e Prevenção de Doenças. O NHIS incluiu uma escala de seis itens validada por pesquisa, projetada para medir doenças mentais. No mês passado, Twenge e seus colegas usaram a mesma escala de seis itens para avaliar a saúde mental de mais de 2.000 americanos espalhados pelo país. Eles compararam seus números com os dados de 2018 para produzir suas descobertas.

Twenge diz que a gravidade das discrepâncias de saúde mental que seu estudo revelou provavelmente não deveria ter sido um choque. “De certa forma, esta é uma tempestade perfeita para problemas de saúde mental”, diz ela. “Estamos lidando com isolamento social, ansiedade em relação à saúde e problemas econômicos. Todas essas são situações ligadas a desafios de saúde mental, e estão atingindo muitos de nós ao mesmo tempo. ”

Pesquisadores não afiliados ao estudo de Twenge afirmam que, além da perda de empregos e dos óbvios riscos à saúde associados ao COVID-19, o elemento de incerteza está causando grande sofrimento psicológico aos americanos. “As pessoas não sabem quando voltaremos à vida normal, e isso é bastante provocador de ansiedade”, diz o Dr. Gary Small, professor de psiquiatria e ciências do comportamento da Universidade da Califórnia, em Los Angeles.

A crise do COVID-19 forçou políticos e autoridades de saúde pública dos EUA a um dilema de perder-perder: agora os dois grupos estão avaliando o risco de vida ou morte de expor as pessoas ao vírus contra as múltiplas dificuldades criadas pelas diretivas que ficam em casa e fechamentos de negócios. Cada vez mais, os membros de cada grupo discutem as repercussões psicológicas associadas a cada cenário – incluindo o espectro do aumento da depressão e das taxas de suicídio. Este novo estudo parece substanciar essas preocupações.

Enquanto alguns podem apontar para a reação psicológica como uma razão para reabrir a economia e suspender as restrições, Twenge diz que o curso de ação também é complicado. “Abrir muito cedo e depois ter que desligar também pode ter consequências muito negativas do ponto de vista da saúde mental, como um aumento adicional no sofrimento mental”, diz ela

“Se houver uma mensagem política aqui”, acrescenta, “é que as pessoas estão sofrendo e precisamos colocar recursos no tratamento de saúde mental.

May 7, 2020 12:19 PM EDT

Late last month, as the full weight of the COVID-19 crises was settling on the country’s shoulders, more than one in four American adults met the criteria that psychologists use to diagnose serious mental distress and illness. That represents a roughly 700% increase from pre-pandemic data collected in 2018.

While this surge in mental distress showed up across age and demographic groups, young adults and those with children experienced the most pronounced spikes. Among adults living at home with kids under the age of 18, the rate of severe distress rose from just 3% in 2018 to 37% last month.

These figures are among the grave—though not altogether surprising—findings of a new study from researchers at San Diego State University and Florida State University. The study is currently in preprint, which means it has not yet undergone peer review and formal publication. While preliminary, its data are among the first to offer details on the scope of the country’s coronavirus-related psychological struggles.

Last month, roughly 70% of Americans experienced moderate-to-severe mental distress—triple the rate seen in 2018. “I expected there to be an increase, but even I was surprised by how large it was,” says Jean Twenge, coauthor of the study and a professor of psychology at San Diego State University.

Twenge’s study used data collected in 2018 as part of the National Health Interview Survey (NHIS), an annual survey of tens of thousands of Americans that is overseen by a branch of the U.S. Centers for Disease Control and Prevention. The NHIS included a research-validated, six-item scale designed to measure mental illness. Last month, Twenge and her colleagues used the same six-item scale to assess the mental health of more than 2,000 Americans spread across the country. They compared their figures to the 2018 data in order to produce their findings.

Twenge says the severity of the mental health discrepancies her study revealed probably shouldn’t have come as a shock. “In some ways, this is a perfect storm for mental health issues,” she says. “We’re dealing with social isolation, anxiety around health, and economic problems. All of these are situations linked to mental health challenges, and these are hitting many of us all at once.”

Researchers unaffiliated with Twenge’s study say that, on top of the loss of jobs and the obvious health risks associated with COVID-19, the element of uncertainty is causing Americans a great deal of psychological distress. “People don’t know when we’re going to get back to normal life, and that is quite anxiety provoking,” says Dr. Gary Small, a professor of psychiatry and behavioral sciences at the University of California, Los Angeles.

The COVID-19 crisis has forced U.S. politicians and public health officials into a lose-lose dilemma: both groups are now weighing the life-and-death risk of exposing people to the virus against the manifold hardships created by stay-at-home directives and business closures. More and more, members of each group have discussed the psychological repercussions associated with each scenario—including the specter of rising depression and suicide rates. This new study appears to substantiate those concerns.

While some might point to the psychological blowback as a reason to reopen the economy and lift restrictions, Twenge says that course of action is also fraught. “Opening up too soon and then having to shut back down could also have very negative consequences from a mental health perspective, such as a further increase in mental distress,” she says.

“If there’s a policy message here,” she adds, “it’s that people are suffering and we need to put resources into mental health treatment.

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