O presidente Jair Bolsonaro se recusou a levar a pandemia de coronavírus a sério, apesar de mais de 17.500 brasileiros já terem morrido com o vírus. E o número de casos continua a crescer exponencialmente.

No fim de semana passado, dezenas de jovens foliões estavam no Rio de Janeiro, curtindo a vida noturna e se reunindo para tomar cervejas nos famosos calçadões da cidade. Ninguém usava a máscara facial obrigatória. Após dois meses de medidas de bloqueio generalizadas, os moradores dos bairros mais ricos da cidade ficaram felizes em estar fora de casa, aparentemente despreocupados com a pandemia do COVID-19 em andamento.

Mas nos bairros pobres da cidade, onde o coronavírus se espalha rapidamente, as pessoas ficam assustadas. Um balconista que entrega mantimentos para moradores em quarentena de bicicleta espera usar uma máscara e lavar as mãos com desinfetante para mantê-lo seguro. Sua esposa, que normalmente trabalha como faxineira para famílias ricas do Rio, fica em casa com medo de contrair o vírus. O casal mal consegue sobreviver.

Em 19 de maio, o Brasil registrou o terceiro maior número mundial de infecções por COVID-19, com mais de 262.000 casos confirmados e pelo menos 17.500 mortes atribuídas à pandemia, segundo dados oficiais coletados pela Universidade Johns Hopkins.

Mas especialistas em saúde acreditam que, devido à falta de testes, o número real de infecções é provavelmente 15 vezes maior. Eles também suspeitam que pelo menos duas vezes mais pessoas tenham morrido do vírus; com hospitais estaduais com excesso de capacidade, um número crescente de vítimas do COVID-19 está morrendo em suas casas.

O número de casos de coronavírus está crescendo exponencialmente, e as filmagens de valas comuns nas cidades de Manaus e São Paulo foram espalhadas pelo mundo. Apesar dessa escalada crise de saúde pública, o presidente Jair Bolsonaro parece despreocupado.

Nada mais do que uma ‘pequena gripe’

Bolsonaro subestimou o COVID-19 como nada mais que uma “pequena gripe” e acusou a China de alimentar a histeria. Ele acredita que a pandemia foi orquestrada exclusivamente para prejudicá-lo e ao presidente dos EUA, Donald Trump. Para mostrar que não estava preocupado, Bolsonaro e sua delegação fizeram uma visita oficial para se encontrar com Trump no início de março. Mas depois de voltar de sua viagem à Flórida, mais de 20 assessores de Bolsonaro deram positivo para o COVID-19 – um desastre de relações públicas para o presidente.

Bolsonaro, ex-para-quedista e atleta, tem ignorado os conselhos de saúde emitidos pela Organização Mundial da Saúde e suas próprias autoridades de saúde para praticar o distanciamento físico. Ele fez questão de apertar as mãos dos apoiadores e tirar selfies com eles, enquanto se reúnem do lado de fora do palácio presidencial todos os domingos para pedir o fim das restrições aos coronavírus. Bolsonaro declarou publicamente que, com sua “história como atleta”, ele só apresentaria sintomas leves de uma infecção por SARS-CoV-2.

Confrontado com o último número de mortos no COVID-19 no final de abril, Bolsonaro – nome do meio Messias – disse a repórteres: “Meu nome é Messias, mas não posso fazer milagres”. E, no entanto, ele pediu aos brasileiros que orem pela intervenção divina para ajudar a salvá-los do vírus.

Ecoando seu colega americano, Bolsonaro também estipulou que a cloroquina, um medicamento usado para prevenir e tratar a malária, seja usado para tratar pacientes com COVID-19. Consequentemente, ele ordenou que os laboratórios das forças armadas produzissem grandes quantidades da droga.

Luiz Henrique Mandetta, ex-ministro da Saúde do Brasil, rejeitou o apoio do presidente à cloroquina – e foi demitido em abril. O sucessor de Mandetta, Nelson Teich, um oncologista em treinamento, também se recusou a recomendar o medicamento para os casos de COVID-19 e renunciou após apenas 28 dias no cargo.

Não há evidências que sugiram que a cloroquina seja eficaz no tratamento do COVID-19. Em abril, os cientistas brasileiros encerraram um estudo sobre a cloroquina após o desenvolvimento de problemas no ritmo cardíaco em cerca de um quarto das pessoas que tomaram as duas doses mais altas sendo testadas.

Alguns médicos temem que centenas de brasileiros tenham morrido nas últimas semanas por tomar o medicamento em casa sem supervisão médica. Apesar dessa notícia preocupante, o Ministério da Saúde – sob o comando do general interino da saúde Eduardo Pazuello – planeja declarar oficialmente a cloroquina como a droga preferida para o tratamento do vírus.

Mandetta e Teich atraíram a ira do presidente por endossar as ordens de distanciamento físico feitas pelos governadores e prefeitos brasileiros. Bolsonaro, que quer que a vida e a economia retornem ao normal o mais rápido possível, disse que as autoridades locais serão as únicas culpadas pelo aumento nos números de desemprego.

Nas principais cidades do Brasil, os apoiadores de Bolsonaro montaram caravanas para mostrar seu apoio ao presidente, protestando contra governadores e prefeitos de estado que disseram a todos os shopping centers e lojas não essenciais para fechar.

Como algumas regiões lutam com hospitais em capacidade máxima, os governos locais recorrem a medidas drásticas. As autoridades de certas partes do Rio de Janeiro impuseram bloqueios locais, e o estado mais populoso do país, São Paulo – que excedeu o número de mortos na China – está prestes a entrar em bloqueio também. A situação é ainda mais extrema no norte e nordeste do país. Hospitais em grandes cidades como Belém, Manaus e Fortaleza não têm leitos suficientes para tratar pacientes com coronavírus.

Atendendo a uma solicitação urgente do Congresso do Brasil, o governo Bolsonaro agora aprovou ajuda financeira para trabalhadoras informais e mães solteiras. Cerca de 50 milhões de pessoas, essencialmente uma em cada quatro brasileiras, são elegíveis. Milhares de pessoas já solicitaram o dinheiro, levando a cenas caóticas e longas filas fora dos bancos antes do primeiro pagamento – e provavelmente resultando em muitas novas infecções.

Americas

Coronavirus: Brazil headed for catastrophe

President Jair Bolsonaro has refused to take the coronavirus pandemic seriously, even though more than 17,500 Brazilians have already died from the virus. And the number of cases continues to grow exponentially.

Brazil's President Jair Bolsonaro, wearing a face mask, greets supporters during a protest

 

This past weekend scores of young revelers were out and about in Rio de Janeiro, enjoying the nightlife and gathering for beers along the city’s famous beach promenades. No one was wearing the obligatory face mask. After two months of widespread lockdown measures, residents of the city’s more affluent neighborhoods were happy to be out of the house, apparently unconcerned about the ongoing COVID-19 pandemic.

Read more: Facing COVID-19, World Health Organization in crisis mode

But in the city’s poor neighborhoods, where the coronavirus has been spreading rapidly, people are frightened. A shop clerk who delivers groceries to quarantined locals by bike hopes wearing a mask and washing his hands with disinfectant will keep him safe. His wife, who ordinarily works as a cleaner for wealthy Rio families, has been staying home out of fear of contracting the virus. The couple can barely make ends meet.

As of May 19 Brazil had recorded the world’s third-highest number of COVID-19 infections, with more than 262,000 confirmed cases and at least 17,500 deaths attributed to the pandemic, according to official figures collected by Johns Hopkins University.

But health experts believe that, due to a lack of testing, the real number of infections is likely 15 times higher. They also suspect that at least twice as many people have died from the virus; with state hospitals at overcapacity, an increasing number of COVID-19 victims are dying in their homes.

The number of coronavirus cases is growing exponentially, and footage of mass graves in the cities of Manaus and Sao Paulo have gone around the world. Yet despite this escalating public health crisis, President Jair Bolsonaro appears unconcerned.

Men prepare to install new spaces for coffins at the Sao Pedro municipal cemetery

In Sao Paulo, cemetery workers are busy creating space for more coffins

Nothing more than a ‘little flu’

Bolsonaro has downplayed COVID-19 as nothing more than a “little flu,” and accused China of stoking hysteria. He believes the pandemic has been orchestrated exclusively to harm him and US President Donald Trump. To show that he wasn’t worried, Bolsonaro and his delegation made an official visit to meet with Trump in early March. But after returning from his trip to Florida, more than 20 of Bolsonaro’s aides tested positive for COVID-19 — a public relations disaster for the president.

Bolsonaro, a former paratrooper and athlete, has been ignoring health advice issued by the World Health Organization and his very own health authorities to practice physical distancing. He has made a point of shaking the hands of supporters and taking selfies with them, as they gather outside the presidential palace each Sunday to call for an end to coronavirus restrictions. Bolsonaro has publicly stated that with his “history as an athlete,” he would only suffer light symptoms from a SARS-CoV-2 infection

Confronted with the latest COVID-19 death toll in late April, Bolsonaro — middle name Messias — told reporters: “My name’s Messiah, but I can’t work miracles.” And yet, he has called on Brazilians to pray for divine intervention to help save them from the virus.

Echoing his US counterpart, Bolsonaro has also stipulated that chloroquine, a drug used to prevent and treat malaria, be used to treat COVID-19 patients. Accordingly, he ordered the armed forces laboratories to produce vast quantities of the drug.

Luiz Henrique Mandetta, Brazil’s former health minister, rejected the president’s support of chloroquine — and was dismissed in April. Mandetta’s successor Nelson Teich, an oncologist by training, also refused to recommend the drug for COVID-19 cases and resigned after just 28 days in office.

Residents of the PARAISOPOLIS slum in the Sao Paulo city received medical orientations about coronavirus prevention

Slum residents in Sao Paulo have received medical advice, face masks, soap and alcohol gel

There has been no evidence to suggest that chloroquine is effective in treating COVID-19. In April, Brazilian scientists ended a study of chloroquine after heart rhythm problems developed in about a quarter of people taking the higher of two doses being tested.

Some doctors fear that hundreds of Brazilians have died in recent weeks from taking the drug at home without medical supervision. Yet despite this sobering news, Brazil’s Health Ministry — under interim health chief General Eduardo Pazuello — plans to officially declare chloroquine as the preferred drug for treating the virus.

Local authorities take charge

Mandetta and Teich drew the president’s ire for endorsing physical distancing orders made by Brazilian governors and mayors. Bolsonaro, who wants life and the economy to return to normal as quickly as possible, has said local officials will be solely to blame for the spike in unemployment figures.

In Brazil’s major cities, Bolsonaro supporters have staged motorcades to show their support for the president, railing against state governors and mayors who have told all non-essential shopping centers and shops to close.

As some regions struggle with hospitals at maximum capacity, local governments have resorted to drastic measures. Authorities in certain parts of Rio de Janeiro have enforced local lockdowns, and the country’s most populous state, Sao Paulo — which has exceeded China’s death toll — is poised to go on lockdown as well. The situation is even more extreme in the country’s north and northeast. Hospitals in major cities like Belem, Manaus and Fortaleza don’t have enough beds to treat coronavirus patients.

Acting on the urgent request of Brazil’s Congress, Bolsonaro’s government has now approved financial aid for informal laborers and single mothers. About 50 million people, essentially one in four Brazilians, are eligible. Thousands of people have already applied for the money, leading to chaotic scenes and long lines outside banks ahead of the first payout — and probably resulting in many new infections.

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