Durante três meses, Chelsea Alionar tem lutado com febres, dores de cabeça, tonturas e uma névoa cerebral tão intensa que parece demência precoce.

Ela sofreu a pior dor de cabeça de sua vida em 9 de março e perdeu o senso de paladar e olfato, quando, finalmente deu positivo para o coronavírus, seus sintomas foram mais estranhos e duraram mais que a maioria.

“Conto as mesmas histórias repetidamente; esqueço as palavras que conheço” – ela me disse. Os dedos das mãos e dos pés estavam dormentes, a visão embaçada e a fadiga severa.

Esse homem de 37 anos, é um dos mais de 4.000 membros de um grupo de suporte do Facebook para sobreviventes do Covid que estão doentes há mais de 80 dias.

Quanto mais aprendemos sobre o coronavírus, mais percebemos que não é apenas uma infecção respiratória. O vírus pode devastar muitos dos principais sistemas orgânicos do corpo, incluindo o cérebro e o sistema nervoso central.

Entre os pacientes hospitalizados por Covid-19 em Wuhan, China, mais de um terço apresentou sintomas do sistema nervoso, incluindo convulsões e problemas de consciência.

No início deste mês, pesquisadores franceses relataram que 84% dos pacientes da Covid foram admitidos na I.C.U. tiveram problemas neurológicos e 33% continuaram confusos e desorientados quando receberam alta.

De acordo com Mady Hornig, psiquiatra e epidemiologista da Escola de Saúde Pública da Universidade da Columbia, a possibilidade de problemas neurológicos “persistirem e criarem incapacidade ou dificuldades para os indivíduos a jusante é realmente cada vez mais provável”.

As infecções há muito estão implicadas em doenças neurológicas. Sífilis e H.I.V. pode induzir demência. Sabe-se que o zika invade o desenvolvimento do cérebro e limita seu crescimento, enquanto a doença de Lyme não tratada pode causar dor nos nervos, paralisia facial e inflamação da medula espinhal. Um homem com SARS desenvolveu delírio que evoluiu para coma e foi encontrado com o vírus no tecido cerebral após sua morte.

Os neurologistas não acreditam que todo paciente da Covid sofrerá danos cerebrais – longe disso. Mas o vírus pode, com efeito, ferir e, assim, envelhecer o cérebro através de vários mecanismos que ainda não foram totalmente compreendidos.

É provável que essas lesões cerebrais não sejam tão diferentes de outros tipos de insultos que podem se acumular ao longo da vida de uma pessoa; o problema é que “Covid é um grande bolus dessas coisas ao mesmo tempo”, disse Majid Fotuhi, neurologista e neurocientista afiliado à Johns Hopkins.

O Dr. Igor Koralnik concorda, ele dirige a Clínica Neuro Covid-19 no Northwestern Memorial Hospital, e espera que, quando os pacientes recuperados da Covid desenvolvam problemas cognitivos mais tarde na vida, “a apresentação deles” será pior por causa dos danos no cérebro causados ​​pelo Covid-19.

Como isso acontece? A pesquisa sugere que o coronavírus pode infectar diretamente células neurais, disse o Dr. Jeffrey Cirillo, professor de patogênese e imunologia microbiana da Texas A&M University. O vírus provavelmente se replica dentro das células e afeta como elas funcionam. Essa invasão viral pode fazer com que os pacientes “tenham uma persistência de problemas cognitivos, ou talvez tenham convulsões persistentes”, disse Koralnik.

Em abril, uma mulher de 40 anos de Los Angeles com dor de cabeça, convulsões e alucinações teve o RNA do coronavírus em seu líquido cefalorraquidiano.

Outra maneira pela qual o coronavírus pode danificar o sistema nervoso é indiretamente, através de inflamação generalizada causada pela resposta imune do corpo. A inflamação “faz mal ao cérebro, e sabemos disso de fato”, disse Fotuhi. Uma das principais teorias da pesquisa de Alzheimer é que a inflamação impulsiona a doença.

A inflamação cerebral também pode desencadear a criação de coágulos sanguíneos. Estudos sugerem que coágulos ocorrem em até 30% dos pacientes com doença grave em Covid. Esses coágulos podem permear o cérebro, fazendo com que “funcione em um nível mais baixo”, disse Fotuhi. Eles também podem levar a derrames que levam fome do cérebro por oxigênio. Estudos da China e da Itália sugeriram que até 5% dos pacientes hospitalizados com Covid sofrem derrames, apesar de um estudo recente da Nova York, constatou que o número era menor, em 1%, em pacientes hospitalizados em Nova York.

Se a inflamação se tornar tão severa a ponto de envolver uma “tempestade de citocinas”, na qual o corpo de um paciente se gira, a barreira hematoencefálica pode ser rompida, permitindo que mais vírus e citocinas entrem no cérebro e acabem matando as células cerebrais. “É como se o sistema de defesa fosse chamado para acalmar um pequeno tumulto em um bairro e, de repente, todo o exército está irritado e eles não sabem o que está acontecendo, apenas bombardeiam tudo”, disse Fotuhi. .

Um pequeno número de pacientes com o coronavírus desenvolveu a síndrome de Guillain-Barré, na qual o sistema imunológico de uma pessoa ataca seus próprios nervos, causando paralisia. Michele Hart, uma psicoterapeuta de 41 anos no Colorado, é uma delas.

Ela começou a sentir dores elétricas e semelhantes a choques no corpo, dormência nas extremidades e facadas no lado do rosto em abril. Ela foi à E.R., preocupada que pudesse ter o coronavírus, mas eles a mandaram para casa, dizendo que seus sintomas neurológicos não eram consistentes com a infecção. Quando sua pressão arterial disparou alguns dias depois, ela retornou ao pronto-socorro e desta vez recebeu um teste de coronavírus que voltou positivo. Ela também foi diagnosticada com síndrome de Guillain-Barré.

Além de problemas persistentes de memória e tontura, ela ainda luta contra a dor nos nervos. “Eu tenho alfinetes e agulhas e sinto dores nos nervos constantemente, assim como sensações de queimação na pele”, ela me disse.

Dadas todas essas preocupações, os neurologistas argumentam que é crucial estudar os pacientes da Covid para entender como o sistema nervoso se recupera – ou não. Cirillo, Koralnik e Hornig estão realizando estudos sobre o tema, mas mais pesquisas serão essenciais, dizem eles.

“As pessoas têm demorado a reconhecer isso”, disse Cirillo, mas “precisamos saber quais são as repercussões a longo prazo, o mais rápido possível”. Entre outras coisas, a pesquisa sobre o tema pode ser capaz de identificar medicamentos ou outros tratamentos que podem ser administrados a pacientes da Covid para reduzir o risco de lesões no sistema nervoso.

Os médicos também precisam ter em mente que seus pacientes Covid podem se beneficiar de avaliações cognitivas e neurológicas e tratamento neurológico imediato. O Dr. Fotuhi, por exemplo, acredita que todos os pacientes hospitalizados pelo coronavírus devem receber ressonância magnética do cérebro para identificar problemas emergentes.

Até o momento, durante essa pandemia, a comunidade médica tem se concentrado amplamente – e compreensivelmente – em manter vivos os pacientes da Covid. Mas precisamos considerar como o vírus também poderia moldar o resto de suas vidas.

Can Covid Damage the Brain?

“I tell the same stories repeatedly; I forget words I know. ”

By Melinda Wenner Moyer

Ms. Moyer is a science and health writer.

  • June 26, 2020

Credit…Robert Beatty

For three months, Chelsea Alionar has struggled with fevers, headaches, dizziness and a brain fog so intense it feels like early dementia. She came down with the worst headache of her life on March 9, then lost her sense of taste and smell. She eventually tested positive for the coronavirus. But her symptoms have been stranger, and lasted longer, than most.

“I tell the same stories repeatedly; I forget words I know, ” she told me. Her fingers and toes have been numb, her vision blurry and her fatigue severe. The 37-year-old is a one of the more than 4,000 members of a Facebook support group for Covid survivors who have been ill for more than 80 days.

The more we learn about the coronavirus, the more we realize it’s not just a respiratory infection. The virus can ravage many of the body’s major organ systems, including the brain and central nervous system.

Among patients hospitalized for Covid-19 in Wuhan, China, more than a third experienced nervous system symptoms, including seizures and impaired consciousness. Earlier this month, French researchers reported that 84 percent of Covid patients who had been admitted to the I.C.U. experienced neurological problems, and that 33 percent continued to act confused and disoriented when they were discharged.

According to Dr. Mady Hornig, a psychiatrist and epidemiologist at the Columbia University Mailman School of Public Health, the possibility that neurological issues “will persist and create disability, or difficulties, for individuals downstream is really looking more and more likely.”

Infections have long been implicated in neurological diseases. Syphilis and H.I.V. can induce dementia. Zika is known to invade developing brains and limit their growth, while untreated Lyme disease can cause nerve pain, facial palsy and spinal cord inflammation. One man with SARS developed delirium that progressed into coma, and was found to have the virus in his brain tissue after his death.

Neurologists don’t think that every Covid patient will suffer brain damage — far from it. But the virus may, in effect, injure and thereby age the brain through a number of mechanisms that aren’t yet fully understood.

It’s likely that these brain injuries aren’t that different from other kinds of insults that might accumulate over a person’s lifetime; the problem is that “Covid is a large bolus of these things at once,” said Dr. Majid Fotuhi, a neurologist and neuroscientist affiliated with Johns Hopkins.

Dr. Igor Koralnik agrees. He runs the Neuro Covid-19 Clinic at the Northwestern Memorial Hospital. He expects that when recovered Covid patients go on to develop cognitive issues later in life, “their presentation is going to be worse because of the damage to the brain that was caused by Covid-19

 

How does this happen? Research suggests that the coronavirus can directly infect neural cells, said Dr. Jeffrey Cirillo, a professor of microbial pathogenesis and immunology at Texas A&M University. The virus most likely replicates inside the cells and affects how they function. This viral invasion could cause patients to “have a persistence of cognitive problems, or maybe they will have persistent seizures,” Dr. Koralnik said. In April, a 40-year-old Los Angeles woman with a headache, seizures and hallucinations was found to have the RNA from the coronavirus in her cerebrospinal fluid.

Another way the coronavirus can damage the nervous system is indirectly, through widespread inflammation caused by the body’s immune response. Inflammation “is bad for the brain, and we know that for a fact,” Dr. Fotuhi said. One of the leading theories in Alzheimer’s research is that inflammation drives the disease.

Brain inflammation can also spark the creation of blood clots. Studies suggest that clots occur in up to 30 percent of critically ill Covid patients. These clots can permeate the brain, causing it “to function at a lower level,” Dr. Fotuhi said. They can also lead to strokes that starve the brain of oxygen. Studies from China and Italy have suggested that as many as 5 percent of hospitalized patients with Covid experience strokes, though a more recent N.Y.U. study found the figure to be lower, at 1 percent, in hospitalized New York patients.

If the inflammation becomes so severe as to involve a “cytokine storm,” in which a patient’s body in effect turns on itself, the blood brain barrier can be breached, allowing more viruses and cytokines into the brain and ultimately killing brain cells. “It’s like the defense system is called to quiet a small riot in one neighborhood, and all of a sudden, the whole military is ticked off and they don’t know what’s going on, they just go bomb everything,” Dr. Fotuhi said.

A small number of patients with the coronavirus have gone on to develop Guillain-Barré syndrome, in which a person’s immune system attacks their own nerves, causing paralysis. Michele Hart, a 41-year-old psychotherapist in Colorado, is one of them.

She began experiencing electrical, shocklike pains in her body, numbness in her extremities and stabbing pains down the side of her face in April. She went to the E.R., worried she might have the coronavirus, but they sent her home, saying her neurological symptoms weren’t consistent with the infection. When her blood pressure skyrocketed a few days later, she returned to the ER and this time was given a coronavirus test that came back positive. She was also diagnosed with Guillain-Barré syndrome.

In addition to persistent memory problems and dizziness, she still struggles with nerve pain. “I have pins and needles and shooting nerve pain constantly, as well as burning sensations in my skin,” she told me.

Given all of these concerns, neurologists argue that it is crucial to study Covid patients in order to understand how their nervous systems recover — or don’t. Dr. Cirillo, Dr. Koralnik and Dr. Hornig are all undertaking studies on the topic, but more research will be essential, they say.

“People have been really slow to recognize this,” said Dr. Cirillo, but “we really need to know what the long-term repercussions are, as quickly as possible.” Among other things, research on the topic may be able to identify drugs or other treatments that can be given to Covid patients to reduce the risk of nervous system injury.

Physicians also need to keep in mind that their Covid patients could benefit from cognitive and neurological assessments and prompt neurological treatment. Dr. Fotuhi, for one, believes that all patients hospitalized for the coronavirus should receive brain MRIs to identify nascent issues.

So far during this pandemic, the medical community has largely — and understandably — been focused on keeping Covid patients alive. But we need to consider how the virus could shape the rest of their lives, too.

Melinda Wenner Moyer is a science and health writer and the author of a forthcoming book on raising children.

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