Anticorpos projetados podem combater o COVID-19 antes da chegada das vacinas

As esperanças são baseadas em anticorpos feitos em laboratório que se ligam a uma proteína-chave da superfície do novo coronavírus

Jon Cohen 4 de agosto de 2020 às 16:50, redator da Science.

Enquanto o mundo está paralisado pela corrida de alto risco para desenvolver uma vacina COVID-19, uma competição igualmente crucial está se aquecendo para produzir anticorpos direcionados que podem proporcionar um aumento instantâneo da imunidade contra o vírus.

Os ensaios clínicos desses anticorpos monoclonais, que podem prevenir e tratar a doença, já estão em andamento e podem produzir sinais de eficácia nos próximos meses, talvez antes dos ensaios com vacinas. “Se você colocasse seu dinheiro no papel, apostaria que obteria a resposta com o monoclonal antes de receber a resposta com uma vacina”, diz Anthony Fauci, chefe do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas (NIAID).

“Os anticorpos têm o potencial de ser uma ponte importante até que a vacina esteja disponível”, diz Ajay Nirula, vice-presidente da Eli Lilly, uma das várias grandes empresas que investem neles.

Com probabilidade de ser mais eficaz do que os medicamentos reaproveitados atualmente disponíveis, como remdesivir e dexametasona, os anticorpos poderiam proteger os profissionais de saúde de maior risco de serem infectados e, ao mesmo tempo, diminuir a gravidade da doença de COVID-19 em pacientes hospitalizados.

Mas, fabricar monoclonais envolve linhas crescentes de células B que produzem anticorpos em biorreatores, levantando preocupações de que elas podem ser escassas e caras.

Em 15 de julho, Lilly, AbCellera, AstraZeneca, GlaxoSmithKline, Genentech e Amgen pediram em conjunto o Departamento de Justiça dos EUA (DOJ) se eles poderiam compartilhar informações sobre a fabricação de seus monoclonais sem violar as leis antitruste, “para expandir e acelerar a produção”.

Logo após o início da pandemia, pesquisadores da indústria e da academia começaram a identificar, projetar, ajustar e realizar testes laboratoriais de anticorpos monoclonais contra o SARS-CoV-2, o vírus que causa a COVID-19.

A maioria trabalha ligando e “neutralizando” a proteína da superfície viral, ou pico, que inicia uma infecção.

Em 29 de maio, Lilly, trabalhando com a AbCellera, lançou o primeiro estudo em humanos de um anticorpo monoclonal – um estudo de fase I testando sua segurança e tolerabilidade em pacientes COVID-19 hospitalizados.

Outros testes de segurança se seguiram, do parceiro chinês da Lilly, Junshi Biosciences and Regeneron, que desenvolveu um coquetel de três monoclonais que trabalham contra o Ebola.

Agora, o Regeneron está testando a eficácia de seu coquetel COVID-19, que combina um anticorpo de pico de uma pessoa que se recuperou e um de um camundongo que recebeu a proteína de pico, em três ensaios controlados por placebo em larga escala.

Um estudo de prevenção realizado em coordenação com a Rede de Ensaios de Prevenção COVID-19 (CoVPN) do NIAID, um braço da Operação Warp Speed ​​da administração Trump, recrutará 2000 pessoas que moram em uma casa com um caso COVID-19 confirmado.

Um estudo de tratamento realizado pela empresa visa inscrever cerca de 2600 pessoas hospitalizadas com COVID-19 grave, enquanto outro, cerca da metade desse tamanho, testará os anticorpos em pessoas infectadas com sintomas leves ou moderados.

A Lilly lançou seus próprios ensaios, incluindo um estudo controlado por placebo de fase III em 2400 residentes ou funcionários de instituições de longa permanência, administrado com a ajuda da CoVPN.

“Deveríamos ser capazes de ver um sinal de eficácia muito rapidamente” a partir desses ensaios, diz Amy Jenkins, que chefia o programa Plataforma de Prevenção de Pandemia (P3) da Agência de Projetos de Pesquisa Avançada de Defesa, que há 2 anos investe na aceleração do desenvolvimento de anticorpos monoclonais para pandemias.

Embora Jenkins hesite em fazer uma previsão firme, ela diz que o período de novembro a dezembro é “realista e conservador”.

É provável que seja mais cedo do que qualquer vacina se mostre segura e eficaz, dizem os pesquisadores: “Eu relutaria em dizer que isso seria antes do final do ano”, disse Fauci em entrevista coletiva sobre o lançamento do primeiro NIAID. Teste de vacina COVID-19 em 27 de julho. 

Christos Kyratsous, de Regeneron, observa que os testes de vacinas devem esperar algumas semanas para que o sistema imunológico de uma pessoa desenvolva respostas apropriadas às injeções e mais semanas para o “evento” – uma possível exposição ao SARS-CoV-2. Isso significa que essas tentativas exigem tempo e muita gente.

Por outro lado, para os testes de tratamento com anticorpos, “seu evento já aconteceu”, diz Kyratsous. E nos estudos de prevenção, os contatos domésticos dos casos COVID-19 terão muito mais probabilidade de serem expostos do que as pessoas que normalmente participam de um estudo de vacina.

O imunologista Dennis Burton, cujo grupo na Scripps Research isolou anticorpos monoclonais altamente potentes contra o SARS-CoV-2 que eles esperam passar para estudos em humanos, diz que ele está otimista de que os monoclonais protegerão as pessoas da infecção por meses com um único tiro. “É muito mais fácil cuidar de algumas partículas virais do que tentar resolver ou curar uma infecção em andamento”. A mesma lógica vale para o tratamento. “Bata no vírus com força e cedo”, diz Burton.

Kyratsous diz que, mesmo que os anticorpos monoclonais não superem as vacinas até a linha de chegada, eles ainda podem ter um papel a desempenhar contra o COVID-19. “Vamos precisar das duas abordagens a longo prazo”, diz Kyratsous.

As vacinas raramente são 100% eficazes, e muitas pessoas podem recusar uma vacina ou pular a imunização por outros motivos. Além do mais, ele observa, os idosos ou pessoas imunocomprometidas podem não ter respostas imunológicas robustas após serem vacinadas.

O suprimento de anticorpos monoclonais pode ser limitado, no entanto, em parte por causa de um investimento modesto. A Operação Warp Speed, por exemplo, comprometeu US $ 8 bilhões em seis diferentes vacinas COVID-19; para monoclonais, o governo investiu cerca de US $ 750 milhões, grande parte em Regeneron, que produzirá algo entre 70.000 e 300.000 doses antes mesmo de ter dados de eficácia. Lilly diz que terá 100.000 doses até o final do ano.

Se os anticorpos funcionarem, um estudo do Centro de Políticas de Saúde da Universidade Duke Margolis estima que apenas os Estados Unidos podem exigir cerca de 40 milhões de doses no próximo ano. Mas ninguém sabe até que ponto essas doses esticariam, diz Janet Woodcock, que está de licença da administração da divisão de pesquisa e avaliação de medicamentos da Food and Drug Administration para liderar o esforço terapêutico da Warp Speed. “Ao contrário das vacinas, é difícil projetar o número de cursos de tratamento que estarão disponíveis”, diz Woodcock. A prevenção, que seria uma injeção intramuscular única, requer menos produto do que as infusões intravenosas usadas no tratamento, observa ela, mas a quantidade necessária depende do peso de uma pessoa.

Embora a forma de priorizar a distribuição de vacinas já tenha suscitado amplo debate, ainda não houve uma discussão sobre anticorpos monoclonais. No entanto, o DOJ reconheceu as preocupações com o fornecimento em 23 de julho, dando às seis empresas que o solicitaram sinal verde para compartilhar informações de produção.

Regeneron não faz parte desse grupo, mas Kyratsous está otimista em atender à necessidade. “O bom de alguns desses produtos biológicos é que você pode aumentar a produção rapidamente”, diz ele. Nirula concorda. “Se tivermos sucesso nesses ensaios clínicos, teremos muitos medicamentos disponíveis”, diz ele.

O custo dos monoclonais, especialmente para as doses mais altas necessárias para o tratamento, poderia dividir o mundo em ricos e pobres. “É improvável que esse tratamento chegue a um preço que no futuro próximo seja facilmente acessível em todo o mundo“, diz Seth Berkley, que lidera Gavi, a Vaccine Alliance, e também lidera um esforço internacional de vacinas COVID-19.

Jenkins diz que um dos principais objetivos do projeto P3, que forneceu US $ 96 milhões em dinheiro para quatro grupos, foi o desenvolvimento de anticorpos monoclonais que podem ser produzidos pelo próprio corpo, e não em grandes tanques de fermentação. A idéia, que ainda não foi testada em seres humanos para a COVID-19, é injetar pessoas com DNA ou RNA mensageiro que codifica um anticorpo desejado, permitindo que suas próprias células o produzam. “Acreditamos que podemos reduzir o custo de anticorpos monoclonais“, diz Jenkins.

Independentemente do custo, as evidências de que os monoclonais funcionam como preventivos podem beneficiar a todos, dando aos fabricantes de vacinas um sinal claro de que os anticorpos contra a proteína da superfície do SARS-CoV-2 são suficientes para proteger uma pessoa.

Isso, por sua vez, poderia fornecer um forte indicador para avaliar o valor de uma vacina candidata com base nos dados reais de eficácia. “Será um tremor de terra para o campo da vacina de maneira positiva”, diz Myron Cohen, da Universidade da Carolina do Norte, em Chapel Hill, que lidera o teste de anticorpos monoclonais para a CoVPN. “Ele oferece mil oportunidades para avançar mais rapidamente.”

Publicado em: Saúde Coronavírus

Doi: 10.1126 / science.abe1740

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