POR OLIVIA B. WAXMAN

 16 DE outubro DE 2020.

O dia da eleição de 2020 será sem precedentes de várias maneiras, mas não será a primeira vez que os EUA realizam eleições durante uma pandemia global – ou a primeira vez que uma crise de saúde pública mudou a forma como as campanhas e as votações acontecem.

Com a aproximação das eleições de meio de mandato de 1918, a Primeira Guerra Mundial estava terminando, mas uma nova cepa de gripe estava surgindo. Tinha se espalhado no início do ano, mas acredita-se que tenha se transformado em uma cepa mais mortal e contagiosa naquele outono.

Os dados analisados ​​por Tom Ewing, professor de história da Virginia Tech, revelam que as taxas de mortalidade nas cidades do Nordeste aumentaram no final de setembro e meados de outubro de 1918, e diminuíram drasticamente até o dia da eleição em 5 de novembro, enquanto as cidades da costa oeste foram no meio de surtos em curso.

“Em grande parte do país, especialmente na costa leste e no alto meio-o este, a epidemia está realmente diminuindo no início de novembro”, disse Ewing. “Ainda existem algumas restrições locais, mas geralmente há uma sensação em muitas cidades da Costa Leste [que] se não acabou, pelo menos foi contido e não é uma preocupação real. Na costa oeste, nos estados montanhosos, até certo ponto no Sudoeste, há alguns casos e algumas restrições no início de novembro. ”

Portanto, faz sentido que, na corrida para as eleições, a extensão em que a gripe afetou as campanhas dependesse de onde os eleitores moravam. Fotos do dia da eleição em todo o estado de Nova York mostram civis, soldados, marinheiros e até mesmo o candidato ao governo Al Smith parados lado a lado, compartilhando doces, sem usar máscaras. Mas em outras áreas, a gripe desempenhou um papel importante na definição da temporada de campanha.

Então, como agora, campanhas pessoais, discursos, comícios e reuniões para assistir aos retornos foram interrompidos ou severamente restringidos. Assim como a candidata democrata à vice-presidência, Kamala Harris, interrompeu a viagem de campanha na quinta-feira depois que dois funcionários testaram positivo para COVID-19, e outros ativistas de 2020 trocaram eventos internos por eventos virtuais, os ativistas de 1918 tiveram que abandonar os métodos pessoais para divulgar suas mensagens. Em todo o país, os candidatos e gerentes de campanha deram mais entrevistas, diz J. Alexander Navarro, diretor assistente do Centro de História da Medicina da Universidade de Michigan, e usou a palavra escrita para se comunicar com os eleitores. “Malas diretas já haviam sido usadas antes, mas isso aumenta porque os candidatos não conseguem se encontrar diretamente com os eleitores”, diz ele.

“A campanha foi muito incomum este ano, pois foi realizada principalmente por meio da literatura”, declarou a edição de 2 de novembro de 1918 do Deseret Evening News de Utah, um dos muitos artigos de jornal do Center for the History of Medicine’s arquivo digital da Enciclopédia Influenza. “As sedes estaduais empregaram um grande corpo de trabalhadores para distribuir material de leitura em todo o estado em nome de candidatos a juízes da Suprema Corte e congressistas. Em alguns casos, foram feitas buscas e visitas pessoais, mas isso não foi totalmente bem-sucedido, visto que o conselho estadual de saúde desencorajou tal procedimento por causa da prevalência da gripe espanhola e a subsequente proibição imposta a reuniões públicas de todos os tipos. ”

Da mesma forma, na Califórnia, o Oakland Tribune relatou que “escrever cartas, anunciar e telefonar aconteceram em vez de fazer discursos”.

A pandemia não era uma bola de futebol política como é hoje. O presidente Wilson nunca falou sobre isso publicamente e não se esperava que o governo federal desempenhasse um papel significativo nas questões de saúde dos indivíduos. Os Centros para Controle e Prevenção de Doenças não foram fundados até 1946, e o Medicare e o Medicaid datam da legislação da Grande Sociedade dos anos 1960. No entanto, as decisões sobre quais locais públicos permaneceriam abertos ou fechados eram políticas. Ao longo de 1918, os estados ratificaram o que viria a ser a 18ª Emenda, proibindo a fabricação, venda e transporte de “bebidas alcoólicas”. Os defensores da Lei Seca, que há muito consideravam os bares uma ameaça à saúde pública, ficaram emocionados quando as cidades os fecharam para conter a disseminação do vírus. (Por outro lado, o uísque era visto como um tratamento para a gripe, e tanto a polícia quanto os contrabandistas mantinham os hospitais abastecidos com bebidas confiscadas.)

O fechamento desses espaços interrompeu as táticas normais de campanha. 20 de outubro de 1918, o artigo do Oakland Tribune “’Flu’ Holds Candidates In Leash” informava aos leitores que “Com as lojas, clubes, salões de dança social e outros locais de reunião onde o eleitor indescritível era procurado sob a proibição, o aperto de mão e orador candidato está figurativamente paralisado. ”

Quando o dia da eleição chegou, a pandemia continuou a moldar o comportamento do eleitor, e muitas das precauções básicas tomadas nas seções eleitorais são as mesmas adotadas em 2020.

Em Seattle, os cidadãos fizeram questão de chegar aos locais de votação no início do dia para “evitar o congestionamento perigoso … no final da tarde”. Em Salt Lake City, as tendas substituíram alguns locais de votação mal ventilados. Em Oakland, Califórnia, a edição do Dia da Eleição do Oakland Tribune declarou -o “Uma das Eleições Mais Estranhas da História da Califórnia”. As autoridades eleitorais enfrentaram uma escassez de funcionários eleitorais porque muitos dos inscritos contraíram gripe e lutaram para encontrar substitutos porque as pessoas tinham medo de ficar doentes.

As autoridades locais de saúde tentaram tranquilizar o público de que era seguro votar. “Milhares de pessoas que vão às urnas hoje para votar serão confrontadas por homens mascarados pela primeira vez em suas vidas”, relatou o Los Angeles Times em sua edição do dia da eleição. “Este édito não foi emitido para afastar as pessoas das urnas, dizem, mas sim para oferecer aos eleitores uma proteção adicional contra a doença”.

“Não há o menor perigo em votar se você usar sua máscara”, disseram autoridades de saúde em Oakland em um comunicado na primeira página do Tribune de 2 de novembro de 1918. “Se você está ficando em casa, não está sendo beneficiado pelo ar fresco e pelo sol de que gostará de cumprir seu dever patriótico como cidadão americano. ”

 

A cidade também impôs o mandato de uso de máscara. Cerca de uma dúzia de homens que estavam discutindo sobre resultados eleitorais foram multados em US $ 10 (o que seria cerca de US $ 185 em setembro de 2020) por removerem suas máscaras.

Essas garantias nos jornais foram necessárias para obter o voto, diz Christopher Nichols, um historiador da Era Progressiva e diretor do Centro de Humanidades da Universidade do Estado do Oregon. “Os americanos estão com medo. Eles não obtiveram uma comunicação clara, rápida e coerente da Administração Wilson ou do Cirurgião Geral Rupert Blue ”, diz ele, “ então eles não sabem que conselho seguir e precisam ter comunicação regular dos jornalistas de que as seções eleitorais serão abertas ter confiança para sair. ”

Mas essas táticas podem não ter sido suficientes. A eleição de 1918 viu uma queda na participação, embora seja impossível dizer quanto dessa mudança foi atribuível à pandemia em comparação ao fato de que muitos homens americanos ainda estavam no exterior lutando na Primeira Guerra Mundial. Embora a participação seja normalmente menor nas eleições de meio de mandato do que nas eleições gerais, a participação nas eleições de 1918 foi de cerca de 40%, uma queda de cerca de 10% em relação às duas eleições intermediárias anteriores (em 1914 e 1910), de acordo com Navarro.

No final, os republicanos ganharam o controle do Congresso, e a mudança de liderança é em parte por que os EUA não ratificaram o Tratado de Versalhes ou se juntaram à Liga das Nações.

“A eleição de 1918 é um referendo sobre uma guerra impopular, e os EUA repreendem essa guerra nas urnas, acabando com as esperanças de democratas forçando muitas legislações e eviscerando as reivindicações de popularidade de Wilson sobre seu esforço de guerra e paz”, disse Nichols.

A guerra terminaria poucos dias após a eleição, com o armistício chegando em 11 de novembro. A pandemia, no entanto, apesar das aparências em contrário, continuou por mais de um ano, e finalmente matou cerca de 675.000 americanos e pelo menos 50 milhões de pessoas em todo o mundo, enquanto infecta cerca de 500 milhões de pessoas – um terço da população global. Se o voto pessoal causou picos de casos é igualmente impossível de dizer, já que muitas cidades relaxaram suas restrições de reunião para comemorar o fim da Primeira Guerra Mundial. Em Denver, por exemplo, a cidade começou a reabrir antes do dia das eleições e do armistício, e logo depois disso, os residentes se viram enfrentando uma taxa de mortalidade pior do que o início da segunda onda mortal de gripe.

“Nunca saberemos o quanto a combinação de pessoas comparecendo para votar pessoalmente – e então, cerca de uma semana depois, se reunindo para comemorar o fim da guerra – agravou a propagação e o sofrimento”, diz Nichols.

Hoje, os americanos têm muito mais oportunidades de votar, o que pode ajudar a mitigar o “congestionamento perigoso” temido em 1918, desde votar pelo correio até votar antecipadamente em locais de votação via satélite. Como a TIME relatou anteriormente, as máscaras e o distanciamento social salvaram vidas naquela época, e podem fazê-lo novamente neste dia de eleição.

E a luta para prevenir futuras pandemias continuou bem depois do dia das eleições de 1918, como também acontecerá este ano. Milhares de telegramas inundaram aquele Congresso recém-eleito no verão de 1919, pedindo aos legisladores que apoiassem um projeto de lei para financiar uma investigação para evitar a repetição da pandemia – e lembrando-os de que outro dia de eleição chegaria em breve.

“Há tempo para o Congresso fazer algo para ajudar funcionários de saúde, médicos e outros interessados ​​em saúde pública a prevenir a recorrência da epidemia de gripe – para impedir a chegada de outro MÊS DE MORTE”, declarou um artigo de primeira página no jornal Dakota do Norte Bismarck Tribune, que foi compartilhado com a TIME por pesquisadores no site de genealogia MyHeritage. “Mas o Congresso deve agir rapidamente. Normalmente, o Congresso NÃO age rapidamente. Principalmente o Congresso leva seu tempo e age quando fica bom e pronto. Freqüentemente, o Congresso precisa de um estímulo dos eleitores locais ”.

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