Novas evidências de que as avós foram cruciais para a evolução humana

Por Joseph Stromberg

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Smithsonian Magazine

Uma simulação de computador apoia a ideia de que as avós ajudaram nossa espécie a desenvolver habilidades sociais e vidas mais longas

Durante anos, antropólogos e biólogos evolucionistas lutaram para explicar a existência da menopausa, um estágio da vida que os humanos não compartilham com nossos parentes primatas.

Por que seria benéfico para as mulheres deixarem de ter filhos com décadas ainda de vida?

De acordo com um estudo publicado hoje na revista Proceedings of the Royal Society B, a resposta é avós!

“Ser avó foi o passo inicial para nos tornar quem somos”, diz a autora sênior Kristen Hawkes, antropóloga da Universidade de Utah. Em 1997, Hawkes propôs a “ hipótese da avó ”, uma teoria que explica a menopausa citando o valor evolutivo subestimado da avó. Hawkes diz que ser avós nos ajudou a desenvolver “toda uma gama de capacidades sociais que são a base para a evolução de outras características distintamente humanas, incluindo vínculos entre pares, cérebros maiores, aprendizado de novas habilidades e nossa tendência para a cooperação”.

O novo estudo, que Hawkes conduziu com o biólogo matemático Peter Kim da Universidade de Sydney e o antropólogo James Coxworth de Utah, usa simulações de computador para fornecer evidências matemáticas para a hipótese da avó.

Para testar a força da ideia, os pesquisadores simularam o que aconteceria com a expectativa de vida de uma espécie hipotética de primata se eles introduzissem a menopausa e as avós como parte da estrutura social.

No mundo real, os chimpanzés fêmeas normalmente vivem cerca de 35 a 45 anos na selva e raramente sobrevivem após os anos de procriação. Na simulação, os pesquisadores replicaram isso, mas deram a 1% da população feminina uma predisposição genética para a longevidade humana e a menopausa.

Ao longo de cerca de 60.000 anos, as hipotéticas espécies de primatas desenvolveram a capacidade de viver décadas além de seus anos férteis, sobrevivendo até os 60 e 70 anos, e eventualmente 43% da população feminina adulta eram avós.

 

Como as avós nos ajudariam a viver mais?

De acordo com a hipótese, as avós podem ajudar a coletar alimentos e alimentar os filhos antes que eles possam se alimentar, permitindo que as mães tenham mais filhos, sem a presença das avós, se uma mãe dá à luz e já tem um filho de dois anos, as chances dessa criança sobreviver são muito menores, porque, ao contrário de outros primatas, os humanos não são capazes de se alimentar e cuidar de si imediatamente após o desmame.

A mãe deve devotar seu tempo e atenção ao novo bebê às custas do filho mais velho. Mas as avós podem resolver esse problema agindo como cuidadoras suplementares.

Na hipótese – e na simulação de computador – as poucas mulheres ancestrais que inicialmente eram capazes de viver até a idade da pós-menopausa aumentaram as chances de seus netos sobreviverem.

Como resultado, essas fêmeas de vida mais longa tinham uma probabilidade desproporcional de transmitir seus genes que favoreciam a longevidade; portanto, ao longo de milhares de gerações, a espécie como um todo desenvolveu uma expectativa de vida mais longa.

Mas por que as fêmeas evoluem para ovular apenas por 40 ou mais anos nessas vidas mais longas?

Hawkes e outros defensores da hipótese observam que, sem a menopausa, as mulheres mais velhas simplesmente continuariam a ser mães de filhos, em vez de agirem como avós. Todas as crianças ainda seriam inteiramente dependentes de suas mães para sobreviver, então, uma vez que as mães mais velhas morressem, muitos filhos jovens provavelmente morreriam também.

De uma perspectiva evolutiva, faz mais sentido para as mulheres mais velhas aumentar a taxa de sobrevivência geral da prole do grupo, em vez de gastar mais energia na produção de sua própria.

Hawkes vai um passo além, argumentando que as relações sociais que acompanham a avó podem ter contribuído para cérebros maiores e outras características que distinguem os humanos. “Se você é um bebê chimpanzé, gorila ou orangotango, sua mãe só pensa em você”, diz ela. “Mas se você é um bebê humano, sua mãe tem outros filhos com os quais está se preocupando, e isso significa que agora há uma seleção para você – que não estava em nenhum outro macaco – para envolvê-la muito mais ativamente: ‘Mãe! Preste atenção em mim!'”

Como resultado, ela diz: “Ser avó nos deu o tipo de educação que nos tornou mais dependentes uns dos outros socialmente e propensos a atrair a atenção uns dos outros”. Essa tendência, diz Hawkes, impulsionou o aumento no tamanho do cérebro, juntamente com a longevidade e a menopausa.

A teoria não é de forma alguma definitiva, mas a nova evidência matemática serve como outro suporte crucial para ela. Isso pode ajudar os antropólogos a entender melhor a evolução humana – e deve dar a você outro motivo para agradecer a sua avó.

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