Os cães podem cheirar COVID? Aqui está o que a ciência diz

Caninos parecem detectar infecções por coronavírus com notável precisão, mas os pesquisadores dizem que estudos em larga escala são necessários antes que a abordagem seja ampliada – 23 de novembro de 2020

Holly Else

Grupos de pesquisa em todo o mundo estão testando se os cães podem detectar COVID-19 pelo cheiro.

Foto de capa: Fatemeh Bahrami / Agência Anadolu / Getty

Grifos do editor/redator

Asher é uma excêntrica, Storm gosta de se bronzear e Maple adora usar seu cérebro, todos os três poderiam desempenhar um papel no controle da pandemia COVID-19, mas eles não são cientistas ou políticos, eles são cães!

E eles não estão sozinhos, em todo o mundo, caninos estão sendo treinados para detectar o cheiro de infecções por COVID-19, os treinadores de cães estão alegando resultados extraordinários – em alguns casos, eles dizem que os cães podem detectar o vírus com uma precisão quase perfeita. Cientistas envolvidos nos esforços sugerem que os caninos podem ajudar a controlar a pandemia, porque eles podem rastrear centenas de pessoas por hora em locais movimentados, como aeroportos ou estádios esportivos, e são mais baratos de operar do que os métodos de teste convencionais, como a técnica de amplificação de RNA PCR.

Mas a maioria dessas descobertas ainda não foi revisada por pares ou publicada, tornando difícil para a comunidade científica em geral avaliar as alegações. Os pesquisadores que trabalham em testes virais mais convencionais dizem que os resultados iniciais de grupos de cães são intrigantes e promissores. Mas alguns questionam se o processo pode ser ampliado a um nível que permita aos animais causar um impacto significativo.

Em 3 de novembro, grupos que trabalham com os animais se reuniram em um workshop online chamado International K9 Team para compartilhar os resultados preliminares dos experimentos e melhorar a forma como suas pesquisas são coordenadas.

“Ninguém está dizendo que eles podem substituir uma máquina de PCR, mas eles podem ser muito promissores”, diz o neurologista veterinário Holger Volk da Universidade de Medicina Veterinária de Hanover, na Alemanha, que está liderando um esforço para treinar e estudar cães farejadores de COVID.

Sentimento de maravilha

Os humanos têm aproveitado o olfato superior dos caninos há décadas, o nariz dos cães carrega 300 milhões de receptores de cheiro, em comparação com 5 milhões ou 6 milhões de humanos. Isso os permite detectar pequenas concentrações de odores que as pessoas não conseguem. Os cães farejadores já são uma visão familiar nos aeroportos, onde detectam armas de fogo, explosivos e drogas. Os cientistas também treinaram cães para detectar alguns tipos de câncer e malária, mas os animais não são usados ​​rotineiramente para essa finalidade. Os pesquisadores não sabem ao certo o que os cães estão cheirando, mas muitos suspeitam que essas doenças fazem com que o corpo humano liberte um padrão distinto de compostos orgânicos voláteis (VOCs). Essas moléculas evaporam prontamente para criar um cheiro que os cães podem sentir. Trabalhos anteriores com vírus não COVID sugeriram que infecções virais também podem fazer com que o corpo faça isso.

Muitos cientistas de cães farejadores voltaram sua atenção para COVID-19 no início da pandemia, eles treinaram seus caninos para cheirar amostras, na maioria das vezes de suor, em recipientes estéreis, e para sentar ou dar patadas no chão ao detectar sinais de infecção. Testes em aeroportos nos Emirados Árabes Unidos, Finlândia e Líbano estão usando cães para detectar COVID-19 em amostras de suor de passageiros; estes são então verificados em relação aos testes convencionais. De acordo com dados apresentados na reunião do K9, cães na Finlândia e no Líbano identificaram casos dias antes dos testes convencionais detectarem o vírus, sugerindo que eles podem detectar a infecção antes do início dos sintomas.

Riad Sarkis, cirurgião e pesquisador da Saint Joseph University em Beirute, faz parte de um projeto franco-libanês que treinou 18 cães, Sarkis usou os dois melhores desempenhos para o teste no aeroporto do Líbano. Os cães rastreados 1.680 passageiros e encontraram 158 casos de COVID-19 que foram confirmados por testes de PCR. Os animais identificaram corretamente os resultados negativos com 100% de precisão e detectaram corretamente 92% dos casos positivos, de acordo com resultados não publicados. “Isso é muito preciso, viável, barato e reproduzível”, diz Sarkis, que foi abordado sobre o uso de cães em escolas, bancos e prisões e está trabalhando com um shopping para oferecer testes COVID-19 usando os animais.

Países de baixa renda com espaço limitado de laboratório podem se beneficiar particularmente com a abordagem, diz Isabella Eckerle, virologista do Hospital Universitário de Genebra, na Suíça.

3 – Grandjean, D. et al. Pré-impressão em bioRxiv https://doi.org/10.1101/2020.06.03.132134 (2020). 

Tamanhos de amostra

Mas há apenas um artigo publicado em um jornal sobre a eficácia dos cães em farejar COVID-19, do grupo de Volk; ele o descreve como um estudo piloto 1. Os pesquisadores treinaram oito cães em amostras retiradas da boca e traqueia de sete pessoas hospitalizadas com COVID-19 e sete pessoas não infectadas. Os cães identificaram 83% dos casos positivos e 96% dos negativos.

As taxas de falso positivo e negativo do teste de laboratório de PCR padrão variam dependendo da marca do teste usado e do momento do teste. Uma revisão sistemática publicada como uma pré-impressão 2 no medRxiv encontrou que a taxa de falsos negativos dos testes de RT-PCR é de 2–33% se a mesma amostra for testada repetidas vezes. Até 4% dos resultados do teste de PCR do Reino Unido podem ser falsos positivos, de acordo com documentos governamentais.

Os críticos dizem que o estudo com cães alemães usou amostras de poucos pacientes, os cães podem estar aprendendo a identificar o cheiro específico das amostras em vez do COVID-19, diz Cynthia Otto, que lidera o Penn Vet Working Dog Center na Universidade da Pensilvânia na Filadélfia e também está trabalhando com cães farejadores COVID-19.

Em seu trabalho, que também não foi publicado, ela descobriu que os cães podem dizer a diferença entre amostras de urina ou suor de pessoas com COVID-19 e as de pessoas sem a doença. Ela está trabalhando com químicos para entender quais VOCs os cães estão captando; um artigo que descreve isso está em revisão. “Os cães podem fazer isso. O desafio é a ignorância que temos como humanos sobre o que pode confundir os cães ”, diz ela. E em um esforço para reunir um grande conjunto de dados, sua equipe está coletando amostras de suor de 1.000 camisetas usadas durante a noite por pessoas que tiveram teste positivo e negativo para COVID-19.

Um grupo na França, liderado pelo cientista veterinário Dominique Grandjean na Escola Nacional de Veterinária de Alfort, perto de Paris, postou seu trabalho 3 no servidor de pré-impressão bioRxiv em junho. Os pesquisadores, que incluíram Sarkis, treinaram 8 cães para detectar COVID-19 em 198 amostras de suor, cerca de metade das quais eram de pessoas com a doença. Quando eles foram escondidos em uma fileira de amostras negativas, os cães identificaram as amostras positivas 83-100% das vezes. O artigo não diz o quão bem os cães identificaram resultados de testes negativos. A pesquisa está agora sob revisão em um jornal, mas Grandjean diz que o processo não tem sido fácil. “Publicar artigos sobre cães detectores é muito difícil porque a maioria dos revisores nada sabe sobre cães de trabalho”, diz ele.

Os dados desse estudo parecem promissores, diz Fyodor Urnov, um cientista de edição de genes que está trabalhando em testes COVID na Universidade da Califórnia, Berkeley. Mas ele gostaria de ver conjuntos de dados maiores sobre como os cães identificam amostras positivas e negativas. Ele também observa que há variação no desempenho individual dos cães. No estudo de Grandjean, por exemplo, 2 cães identificaram 68 de 68 amostras positivas, enquanto um perdeu 10 de 57 casos.

Os grupos precisam aumentar seus tamanhos de amostra antes que a comunidade científica mais ampla possa avaliar o quão útil os cães podem ser, concorda James Logan, um pesquisador de doenças infecciosas da London School of Hygiene & Tropical Medicine que está treinando e estudando cães COVID-19, incluindo Storm, Maple e Asher. “É importante não sair muito cedo com grandes reivindicações e pequenos conjuntos de dados”, diz ele.

Nature 587, 530-531 (2020)

Doi: https://doi.org/10.1038/d41586-020-03149-9

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Referências

1 Jendrny, P. et al. BMC Infect. Dis. 20 , 536 (2020).

2 Arevalo-Rodriguez, I. et al. Pré-impressão em medRxiv https://doi.org/10.1101/2020.04.16.20066787 (2020).

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