Especialistas em doenças infecciosas ficam desiludidos com o agravamento da pandemia de COVID-19

Por Hanna Krueger Globe Staff, Atualizado em 4 de dezembro de 2020, 10:15

Capa: Photo by Alex Iby on Unsplash

Grifo nosso (GN) editor/curador

Michael Mina poderia ter seguido a carreira de ceramista, ou permanecer um monge budista no Sri Lanka, em vez disso, ele optou por se tornar um epidemiologista, uma profissão que agora tem a cabeça batendo no travesseiro por volta das 4 da manhã todos os dias durante cinco horas de sono. Ele passa a maior parte do tempo em seu escritório – ou melhor, na mesa de centro montada pelo júri em uma mesa em seu apartamento em Jamaica Plain – procurando maneiras de aliviar a devastação da pandemia e atendendo a uma enxurrada de solicitações da mídia.

Mas a cada semana, em meio aos milhares de e-mails que ele recebe e aos milhares de pacientes enchendo leitos de terapia intensiva em todo o país, não é o cansaço que pesa mais sobre Mina. É o desânimo.

Em quase todas as etapas desta pandemia, falhamos magnificamente como país”, disse o cientista de Harvard na segunda-feira. “E de maneiras que realmente não precisávamos falhar. ”

O país, e em particular esta cidade, é o lar de alguns dos maiores especialistas em saúde pública do mundo, muitos dos quais passaram suas carreiras se preparando para uma crise como a pandemia COVID-19.

Mas, à medida que o agravamento do surto chega ao seu nono mês e a política com frequência prevalece sobre a ciência, muitos especialistas em doenças infecciosas dizem que estão cada vez mais desiludidos. A onda de adrenalina e resolução dos primeiros meses da pandemia deu lugar à frustração e fadiga causadas por líderes do governo que ignoraram dados científicos e por um público que muitas vezes deu de ombros – ou foi abertamente hostil à – orientação informada. À medida que casos e mortes aumentam em todo o país, alguns sentem que estão gritando no vazio.

“Estou espantada com a disfunção, a vontade de apenas manter o curso enquanto centenas de milhares de pessoas morrem e a falta de vontade de inovar literalmente de qualquer maneira”, disse Mina, professor assistente de epidemiologia na Escola de TH Chan de Harvard Saúde Pública, que tem defendido a disseminação do teste rápido de antígeno em casa desde março, com pouco sucesso. “Percebi que quando precisamos nos erguer como país, realmente não temos capacidade moral para isso. É apenas a experiência mais alucinante e completa de “Twilight Zone” que faz você perguntar por que diabos nós nos incomodamos. ”

No início, quando os Estados Unidos ainda tinham a chance de evitar o pior da pandemia, muitos especialistas em doenças infecciosas colocaram a pesquisa regular em banho-maria e voltaram sua atenção total para o combate ao novo coronavírus mortal.

A Dra. Caroline Buckee, epidemiologista de Harvard especializada em mapear a disseminação de doenças infecciosas em populações vulneráveis ​​em países de baixa renda, direcionou toda sua equipe de 11 pessoas para a pesquisa COVID-19 na primavera passada.

“Deixamos de ter um trabalho realmente estressante para triplicar isso, tudo bem, porque havia a sensação de que, se trabalhássemos muito e produzíssemos ciência, poderíamos realmente ajudar e, talvez tenhamos, ”ela disse, com sua voz sumindo.

No meio do verão, os pesquisadores aprenderam o suficiente sobre o vírus para criar as diretrizes gerais necessárias para mantê-lo afastado. (Buckee brinca sobre imprimir camisetas para usar nas ligações da Zoom que dizem: “Use uma máscara. Jantar em ambientes fechados é uma má ideia. Nada de grandes reuniões. ”) Cabia então aos políticos e ao público fazer cumprir e aderir a essas diretrizes, um processo que tem se desenrolado de maneira desigual e muitas vezes malfeita em todo o país.

Embora ainda haja muitas incógnitas, muitos dos fatores mais decisivos na trajetória da epidemia agora são políticos e sociais”, disse Buckee. “Eles não são mais epidemiológicos. Compreendemos os fatos básicos de como esse vírus se transmite. Nós entendemos os tipos de intervenções que vão funcionar até que tenhamos uma vacina.

Agora está nas mãos de órgãos reguladores, burocracias e políticos e, a sensação de que podemos trabalhar em parceria com eles e realmente fazer a diferença, parece que agora está no fim, essa foi uma constatação desmoralizante para muitos de nós. ”

Depois de publicar mais de uma dúzia de artigos sobre o vírus, Buckee se afastou da pesquisa do COVID-19 para redirecionar seus esforços para a tuberculose e a malária – que juntas mataram quase 2 milhões de pessoas no ano passado – doenças que continuarão a grassar muito depois de uma vacina temperar o ameaça de coronavírus. Ela também suspendeu sua conta no Twitter depois que seu feed, consistindo principalmente de conselhos e pesquisas sobre pandemia, desencadeou uma cascata de ataques sexistas e pessoais que ameaçaram ela e sua família.

É esse desejo entre estranhos online de atacar e ameaçar os cientistas que preocupa o Dr. Ashish Jha, reitor da Escola de Saúde Pública da Universidade Brown, ainda mais do que o desprezo do público pela ciência.

“Passei a acreditar que vivemos nesta sociedade muito complicada, onde vozes como a minha são ouvidas e valorizadas, mas nem sempre são ouvidas. E isso provavelmente está bom até certo ponto ”, disse Jha, um dos especialistas em saúde pública mais citados durante a pandemia. “Nosso trabalho é ajudar as pessoas a entender quais são as compensações, mas não necessariamente dizer às pessoas o que fazer. ”

Ele pode contar na mão quantos dias faltou ao trabalho nos últimos nove meses. Ao mesmo tempo, mensagens contundentes inundaram seu escritório e caixa de entrada, criticando-o tanto pessoal quanto profissionalmente.

“Apenas uma enxurrada de cartas de duas páginas me dizendo como sou um ser humano horrível e como devo ‘voltar para de onde vim’”, disse Jha, que nasceu na Índia e vive nos Estados Unidos desde que tinha 13 anos. “Tudo isso era muito parecido com o curso, chocante no início, mas depois eu simplesmente ignorei. ”

Mas então, no final de novembro, Jha testemunhou perante o Congresso sobre a ineficácia da hidroxicloroquina, uma droga usada para tratar a malária e apontada pelo presidente Trump como uma “virada de jogo” na luta contra o coronavírus. Pouco depois da audiência, Jha disse que as ameaças dirigidas a ele ficaram mais sérias e tangíveis, levando-o a alertar a polícia, que enviou viaturas para patrulhar seu bairro. A experiência reflete a do Dr. Anthony Fauci, talvez o especialista em doenças infecciosas mais conhecido do país, que exigiu uma segurança por meses após ameaças a si mesmo e sua família.

“Provavelmente foi o único momento nos últimos oito meses em que me perguntei se estava fazendo a coisa certa ao me engajar nessa profissão. Nunca foi um cansaço para mim. É a questão de como alguém faria mal à minha família ”, disse Jha. “Onde estamos como país quando é assim que as pessoas reagem à ciência? ”

Muitos críticos denunciaram os especialistas em pandemia como profetas apocalípticos ou agentes de “estado profundo” muito distantes da realidade das pessoas comuns que estão sofrendo e fartos das restrições do COVID. Mas, por trás dos jalecos e dos títulos acadêmicos, eles também estão solitários, sofrendo e estressados. Eles também desejam que as coisas voltem ao normal.

O primo de Jha morreu em Delhi quando sofreu um ataque cardíaco e não pôde ser visto por um médico durante o surto de coronavírus. Buckee, uma mãe solteira cuja família mora no exterior, está dividida entre sua paixão pela ciência e a necessidade de ajudar seus filhos de 8 e 10 anos com o aprendizado remoto. Durante a pandemia, acadêmicas do sexo feminino relataram ter assumido muito mais funções de cuidar dos filhos do que seus colegas do sexo masculino, que têm quatro vezes mais probabilidade de ter um parceiro que é o cuidador em tempo integral.

A Dra. Sara Suliman, uma imunologista de tuberculose que se tornou especialista em diagnósticos COVID-19 no Hospital Brigham and Women’s, foi diagnosticada com transtorno de ansiedade geral pela primeira vez na semana passada. Além de assumir uma carga de trabalho que exige 100 horas por semana no laboratório, ela é uma mulher negra que vive sozinha durante uma pandemia isolada que matou negros de forma desproporcional. Ela é uma especialista em doenças infecciosas que assistiu às multidões históricas nos protestos do Black Lives Matter neste verão com uma mistura conflitante de orgulho pessoal e preocupação profissional.

Entre meus amigos e familiares negros, dificilmente há um deles que não conheça alguém que adoeceu de COVID ou morreu por causa disso”, disse Suliman, que ainda estava no laboratório às 20h30 da última segunda-feira. “Não sei por que assisti à acusação de Breonna Taylor, mas assisti, e guardei isso na minha mente por dias. Eu apareci para trabalhar onde as pessoas perguntaram se eu estava bem. Ao que eu digo, ‘Claro que não, mas também o que você está oferecendo?’ ”

Ela retomou sua pesquisa sobre tuberculose, mantendo seu papel na equipe de inovação do COVID. Sua determinação de seguir em frente, apesar da desilusão deste ano, é compartilhada por outros especialistas em doenças infecciosas contatados para esta história, alguns dos quais falaram de colegas que optaram por deixar o campo inteiramente.

Desde que se afastou do coronavírus, Buckee já publicou dois artigos sobre a malária. Com as hospitalizações da COVID aumentando em todo o país e os meses de inverno prometendo mais catástrofes, Jha continua a participar da rotina da mídia, embora tenha reduzido suas aparições para apenas 15 a 20 por dia, ao contrário das três dúzias típicas da primavera. E Mina, em todas as horas que passou sem dormir a cada semana, continua sua cruzada para distribuir universalmente testes rápidos em casa.

“Por quê? Bem, não vejo nenhuma opção melhor na mesa ”, disse ele, embora admita que a vida teria sido muito menos estressante se ele tivesse continuado um monge. “Eu só vejo muitas pessoas morrendo. E eu realmente quero que essa pandemia pare. Eu realmente quero que as pessoas não morram tanto. ”

Fotos: Da esquerda para a direita, Dr. Ashish Jha, Dr. Michael Mina e Dra. Sara Suliman. JONATHAN WIGGS E SUZANNE KREITER / GLOBE STAFF (CRÉDITO PERSONALIZADO)

Hanna pode ser contatada em hanna.krueger@globe.com. Siga-a no twitter @hannaskrueger.

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