O auge do fósforo pode ser mais alarmante do que a mudança climática

O fósforo é essencial para a vida e o mundo está ficando sem ele

Dustin T. Cox

12 de janeiro ·

Foto de Jesse Gardner no Unsplash

Roger Sylvester-Bradley está em uma missão, ele é um cientista agrícola da ADAS, “o maior fornecedor independente de consultoria agrícola e ambiental do Reino Unido”. Ele está cultivando cevada e outras safras usando “fósforo legado” de safras anteriores, em vez de fertilizantes industriais ricos em fosfato extraído. Ele espera desenvolver técnicas agrícolas que possam atender à crescente demanda global por alimentos e, ao mesmo tempo, reduzir o uso de reservas de fósforo. Até agora, ele encontrou resultados promissores; ele continua a cultivar safras saudáveis, desafiando as expectativas, sem adicionar uma única partícula nova de fósforo ao solo.

Infelizmente, no entanto, os experimentos de Sylvester-Bradley não interromperam os negócios normalmente nas fazendas industriais americanas ou em suas contrapartes ao redor do mundo.

O fósforo é um nutriente essencial para a vida, mas o mundo tem um suprimento finito e esse suprimento está perigosamente curto. 

Alguns estudos estimam que as reservas globais de fósforo se esgotarão em 50 a 100 anos e, já em 2030, a produção mundial de fósforo provavelmente atingirá seu pico. Quando isso acontecer, os preços dos alimentos irão subir constantemente em conjunto com os custos crescentes dos fertilizantes. Quando o suprimento acabar, as safras irão falhar e a teia alimentar entrará em colapso.

O esgotamento do fósforo é, portanto, uma emergência de nível de extinção mais urgente do que até mesmo o aquecimento global!

Preocupações Geopolíticas

Sete nações controlam 90% do suprimento mundial de fósforo. O Marrocos sozinho controla 75% , enquanto os EUA, China e um punhado de outras nações têm reservas consideráveis. O preço do fósforo aumentou dramaticamente nos últimos sessenta anos, passando de US $ 80 por tonelada em 1961 para mais de US $ 700 por tonelada em 2015.

Dada a distribuição desigual de fósforo em todo o mundo, as nações ricas provavelmente morrerão de fome, apesar de conflitos políticos e guerras pois os alimentos podem pôr em perigo até os países mais isolados.

O PRIO (Peace Research Institute Olso) classifica a fome como um dos “indicadores mais confiáveis ​​de guerra civil.

Se isso for verdade, mesmo nações relativamente estáveis, como os Estados Unidos, podem esperar que seus cidadãos um dia lutem por sua comida.

A recente guerra civil no Sudão é um excelente exemplo do que pode acontecer em uma nação faminta; invasões de gado, roubo sistemático de alimentos e sabotagem em fazendas foram conseqüências de alimentos extremamente caros no Sudão. A Síria e o Iêmen também enfrentaram recentemente uma epidemia de fome; de acordo com o Programa Mundial de Alimentos da ONU, os conflitos brutais por comida nessas nações “demonstram claramente a ligação inequívoca entre fome e conflito”. Uma vez que a escassez de fósforo afetará todas as nações da Terra, ninguém ficará isento da fome ou do derramamento de sangue que isso causa.

Resistência à Mudança

O milho é um grande negócio na América. De acordo com Norman J. Vig e Michael E. Kraft (Política Ambiental 2019), os Estados Unidos produzem milho suficiente para abastecer todos os 7,4 bilhões de pessoas na Terra com mais de dois alqueires por ano. Porém, apenas 20% da produção vai para o consumo humano; 40% é usado na alimentação animal, enquanto os 40% restantes são usados ​​para a produção de etanol. E todos os 94 milhões de acres das safras americanas de milho são fertilizados com fósforo.

Além disso, cada safra é cultivada por meio de “agricultura baseada em seguros” – a prática de “acumular” fósforo a uma taxa 9 vezes maior do que o que consumimos na alimentação. O restante do fósforo, em vez de encontrar seu caminho para sistemas inovadores de captura de fósforo nas instalações americanas de processamento de esgoto, permanece no solo, vai para o mar e polui rios, lagos e riachos.

Embora o milho seja um alimento básico tanto para humanos quanto para gado, os mandatos federais para o etanol na gasolina são expedições políticas destinadas a ganhar o favor no cinturão do milho. Fermentar milho em etanol requer grandes quantidades de energia e água – mais energia do que o etanol produz – e o processo que o produz emite gases de efeito estufa no mesmo nível dos motores de combustão. O etanol, portanto, não é uma solução para o aquecimento global. Além disso, como o milho é sua fonte, a produção de etanol é uma das principais causas do esgotamento do fósforo. Paradoxalmente, quanto mais milho cultivarmos agora, menos comida teremos no futuro.

No entanto, o cinturão do milho exerce influência considerável em Washington e se opõe veementemente a qualquer restrição proposta à produção de etanol. A América está, portanto, desperdiçando preciosas reservas de fósforo por uma causa que beneficia um punhado de fazendeiros industriais, cujos produtos são queimados quase com a mesma frequência com que são consumidos.

Por que ninguém está soando o alarme

Enquanto a ciência da mudança climática está estabelecida, as estimativas para a demanda de fósforo nas próximas décadas são amplamente debatidas e as projeções para novas descobertas de minério de fósforo freqüentemente substituem as preocupações de que nosso suprimento conhecido está se esgotando.

Particularmente preocupante é a afirmação do USGS (United States Geological Survey) da avaliação do International Fertilizer Development Center de que as reservas de fósforo são abundantes o suficiente para atender às necessidades humanas por mais 260 anos. O IFDC representa uma vasta participação financeira em fertilizantes inorgânicos e, portanto, não é uma fonte confiável para estudos de fósforo. Uma revisão de 2014 do relatório do IFDC, conduzida pela Universidade de Amsterdã, concluiu que a estimativa do IFDC dos estoques globais de fósforo “apresenta um quadro inflado das reservas globais, em particular do Marrocos, onde recursos em grande parte hipotéticos e inferidos foram simplesmente renomeados ‘ reservas. ‘”

Ainda assim, o esgotamento do fósforo não tem visibilidade na cultura americana e nenhuma tração como um problema no Capitólio. Apesar das descobertas da Universidade de Amsterdã, o USGS apoia a avaliação do IFDC de que o fósforo permanecerá disponível nos próximos séculos. Como o USGS é o consultor de maior confiança do governo dos Estados Unidos em questões ambientais, sua apatia em relação ao pico de fósforo se reflete na política oficial e na vida americana.

Tudo o que podemos fazer é aumentar a conscientização

Embora boicotes pessoais a produtos agrícolas industriais possam nos ajudar a dormir à noite, eles terão pouco efeito sobre o consumo de fósforo. Devemos escrever sobre o pico de fósforo, falar sobre isso com nossos amigos, vizinhos e colegas de trabalho e levantar a questão com nossos representantes no governo e em grupos de defesa do clima em todo o mundo. Pesquisadores como Roger Sylvester-Bradley estão lutando por soluções, mas é necessário um esforço coletivo para enfrentar o desafio do esgotamento do fósforo e garantir a sobrevivência da vida na Terra nos próximos séculos.

 

 

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