Insulina em 100: uma história inspiradora, mas complicada

James S. Hirsch

https://diatribe.org/

Última atualização: 14/06/21

A descoberta da insulina prometia uma nova era para uma condição ancestral, mas introduzia desafios inesperados. James S. Hirsch explora a história fascinante de esta droga milagrosa em seu 100 º aniversário.

PARTE 1: A descoberta

Foi saudado como uma cura milagrosa, uma dádiva para a raça humana, um elixir que transformou a morte em vida e cuja descoberta foi carregada de alusões bíblicas. 

Este ano marca o centésimo aniversário da insulina, e a droga, primeiro extraída do pâncreas de cães por cientistas desconhecidos em um laboratório canadense rudimentar, continua sendo um dos feitos mais notáveis ​​da história da medicina.

Mas a história da insulina não é de celebração pura, tem momentos de triunfo e também de mágoa, como o próprio diabetes, é complicado.

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É fácil perder de vista o que a descoberta da insulina representou em 1921, como observa o historiador John Barry, nos 2.500 anos anteriores praticamente não houve progresso no tratamento de pacientes, e o mundo acabara de emergir da gripe espanhola, que matou mais de 50 milhões de pessoas e foi finalmente subjugado não pela ciência médica, mas pela adaptação do sistema imunológico ao vírus.

Em outras palavras, os médicos em 1921 eram praticamente impotentes contra qualquer doença grave, incluindo diabetes.

Então veio a insulina!

Qualquer pessoa hoje que usa insulina não precisa ser informada de seu poder de salvar vidas, e dificilmente sou um observador imparcial, pois ela me manteve vivo nos últimos 44 anos.

A insulina hoje, no entanto, tem pouca semelhança com o que era quando fui diagnosticado, muito menos com o que era em suas primeiras décadas, os pacientes então confiavam em imponentes seringas de vidro, cujas agulhas grossas tinham de ser afiadas em pedras afiadas e fervidas para reutilização. 

Hoje em dia, as agulhas ultrafinas são descartáveis; canetas de insulina inteligentes comunicam-se com a nuvem; e bombas de insulina elegantes são conectadas a medidores de glicose contínuos. 

A própria insulina foi transformada – de misturas impuras derivadas de pâncreas esmagado e encharcado de sangue de porcos ou vacas em análogos de divisão de genes criados em laboratório com uma série de propriedades farmacocinéticas

A insulina inalável, há muito prometida e finalmente entregue, representa uma alternativa da nova era vaporosa.

A pesquisa sobre a insulina atraiu alguns dos cientistas mais brilhantes do mundo, uma vez que prêmios Nobel foram dados para pesquisas relacionadas à insulina em quatro décadas separadas. 

O trabalho realizado com a insulina humana nas décadas de 1970 e 80, envolvendo DNA recombinante, ajudou a dar origem à moderna indústria de biotecnologia, incluindo pilares como Genentech e Biogen.

Mas há mais nesta história do que descobertas científicas e louros profissionais.

A insulina tem sido deturpada e mal compreendida, mesmo por alguns de seus mais importantes portadores de padrões, em detrimento dos pacientes. Por muitos anos, o poder milagroso da insulina, promovido em esforços de marketing e acrobacias publicitárias, enganou o público sobre as experiências da vida real de quem realmente vive com diabetes. Nos anos mais recentes, a insulina foi rejeitada por pacientes do tipo 2 que poderiam estar usando-a ou foi subutilizada por pacientes do tipo 1. Estamos no meio de uma epidemia global de diabetes, mas o uso de insulina tem realmente diminuído porque melhores terapias para o diabetes tipo 2 usurparam a preeminência da insulina. E com a disparada dos preços da insulina, as próprias empresas de insulina, em uma reversão impressionante, foram transformadas, a alguns olhos, de salvadoras em vilãs.

Enquanto isso, o futuro da insulina em si não é certo, pois terapias melhores poderiam algum dia tornar obsoleta a droga milagrosa de 1921.

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A insulina não foi tecnicamente “descoberta” em 1921, seu papel no corpo já era conhecido, sua ligação com o diabetes já estabelecida.

A doença foi identificada pela primeira vez em 1500 aC, e em 250 aC, o distúrbio foi denominado “diabetes” da palavra grega sifão, pois suas vítimas sofriam de micção excessiva. (Um pesquisador mais tarde descreveu o diabetes como “o mal que irrita”.)

A compreensão dos pesquisadores sobre a doença avançou em 1869, quando um estudante de medicina alemão chamado Paul Langerhans descobriu “ilhas de células” no pâncreas; e nas três décadas seguintes, os pesquisadores identificaram essas células regulando o metabolismo da glicose e as associando diretamente ao diabetes. Em 1916, a palavra “insulina” foi cunhada para descrever essa substância pancreática.

Mas depois de mais de 3.000 anos, ainda não havia tratamento eficaz para a doença, os pesquisadores, no entanto, reconheceram que os carboidratos aceleravam o declínio do paciente, então o melhor tratamento, desenvolvido no início dos anos 1900, era reter alimentos – também conhecida como dieta da fome, que permitia aos pacientes prolongar suas vidas em uma emaciação sinistra. A maioria desses pacientes eram crianças, então pais enlutados tiveram que assistir seus filhos definharem – às vezes amontoados em enfermarias de hospitais – e morrer de fome ou cetoacidose diabética.

Isso tornou a busca por insulina ainda mais desesperada, à medida que investigadores de todo o mundo procuravam descobrir um “extrato pancreático” para salvar essas crianças moribundas da devastação de uma doença ancestral.

A descoberta aconteceu em Toronto em 1921, liderada por um pesquisador irritadiço que havia apenas cinco anos fora da faculdade de medicina, Frederick Banting havia tentado sua carreira como cirurgião, mas não conseguia ganhar a vida, então ele começou a lecionar. 

Ele não tinha experiência em pesquisa e sabia pouco sobre diabetes; mas ele havia lido um artigo sobre isso e mais tarde disse que tinha um sonho sobre descobrir a insulina, em uma tentativa remota, Banting começou seu trabalho em maio na Universidade de Toronto, e foi auxiliado por um jovem estudante de medicina chamado Charles Best. Eles removeram o pâncreas dos cães para torná-los diabéticos e desenvolveram extratos pancreáticos para tentar reduzir o açúcar no sangue. Foi um trabalho sangrento, confuso e difícil – sete cães morreram nas primeiras duas semanas – mas em agosto, um dos extratos, administrado por injeções intravenosas, teve sucesso. 

Um bioquímico, James Collip, descreveu como um “líquido escuro e marrom claro contendo muitos sedimentos”, esse líquido, foi dado a um menino doente durante várias semanas e funcionou: o açúcar e as cetonas na urina do menino desapareceram.

Os pesquisadores de Toronto não conseguiam produzir insulina em massa, mas a Eli Lilly sim, pelo menos nos Estados Unidos. (Outras empresas o fizeram na Europa.), a Eli Lilly está sediada em Indianápolis e, na época, estava convenientemente próxima a muitos pátios de estocagem. 

A empresa armazenou um milhão de libras de pâncreas congelados de porcos e vacas para atender à demanda – estimava-se que um milhão de americanos precisavam de insulina – e os cientistas, gerentes e trabalhadores da empresa eram heróis como os pesquisadores de Toronto.

Essa nova droga milagrosa não decepcionou!

Frederick Allen, um dos principais diabetologistas da América, disse que seus pacientes, ao receberem insulina, “pareciam a representação de um velho pintor flamenco de uma ressurreição após a fome. Foi uma ressurreição, uma agitação rastejante, como de uma vaga primavera. ”

Elliott Joslin, o mais proeminente médico de diabetes da América, descreveu seus pacientes que tomaram insulina como os “outrora mortos” e invocou a visão de Ezequiel do vale dos ossos secos, na qual Deus diz: “Venha dos quatro ventos, ó respiração, e respire estes mortos, para que vivam ”.

As fotos contavam uma história ainda mais dramática: em uma foto famosa, um menino nu de 3 anos que pesa 7 quilos se apega à mãe, com uma careta de rosto e as costelas expostas. Depois de tomar insulina por apenas três meses, uma foto da cabeça mostra o menino com bochechas cheias, olhos castanhos alertas e mechas de cabelo escuro. Ele parece normal – e curado.

Se houvesse alguma dúvida sobre os poderes curativos da insulina, Elizabeth Evans Hughes os removeu, seu pai, Charles Evans Hughes, havia sido governador de Nova York, juiz da Suprema Corte dos Estados Unidos, candidato a presidente e, em 1922, secretário de Estado dos Estados Unidos. Elizabeth foi diagnosticada com diabetes em 1919, então quando ela tomou sua primeira dose de insulina em 1922, ela se tornou a garota-propaganda desse novo medicamento.

“Hughes ‘Filha’ Curada ‘do Diabetes” declarou um jornal não identificado, depois de mais de três milênios, parecia que a ciência médica havia derrotado o diabetes.

PARTE 2: Promessas falhadas, inovações ousadas

A descoberta da insulina em 1921 foi anunciada como a cura para o diabetes, a realidade era diferente.

A insulina, com certeza, pode reduzir temporariamente o açúcar no sangue para níveis quase normais, mas também pode causar hipoglicemia – açúcar no sangue muito baixo – que pode causar tremores e confusão ou, em casos extremos, convulsões, perda de consciência, ou morte. 

A insulina era uma droga diária, auto-administrada, mas, se usada incorretamente, podia matar um paciente da mesma forma que salvava um paciente, nenhuma terapia auto-administrada, antes ou depois, tem exatamente esses mesmos atributos.

Além do mais, os poderes terapêuticos da insulina foram superestimados, sim, a insulina baixava o açúcar no sangue, mas manter os níveis quase normais ainda era muito difícil – e o aumento da glicose no sangue com o tempo ainda era perigoso. Como resultado, em meados da década de 1930, os pacientes que tomavam insulina começaram a desenvolver complicações graves causadas por níveis elevados de glicose, incluindo danos aos olhos, rins, nervos e coração, a insulina não tinha curado nada, mas transformou o diabetes de uma condição mortal em uma condição crônica e perigosa

No alvorecer da era da insulina e por muitas décadas depois disso, mesmo aqueles que entendiam a importância de manter o açúcar no sangue quase normal não tinham as ferramentas para fazer isso. Os níveis de açúcar no sangue foram medidos por procuração por meio de exames de urina, nos quais as amostras deveriam ser fervidas por três minutos.

Até então, os pacientes – sem saber de seus níveis de açúcar no sangue – administravam a si próprios doses de insulina às cegas.

Mas poucas pessoas fora do mundo do diabetes sabiam sobre os rigores diários e os riscos da doença – não apenas porque afetava uma porcentagem relativamente pequena de pessoas, mas também porque a narrativa da insulina era muito poderosa.

Afinal, o diabetes havia sido curado ou pelo menos resolvido, isso é o que todas as fotos mostraram, isso é o que as manchetes berraram, e é isso que os anúncios promoviam.

Os anúncios da Eli Lilly, por exemplo, inicialmente anunciavam a insulina como “Uma época na história da medicina” e, mais tarde, apresentavam uma linda noiva no dia do casamento, beijando seu pai radiante, com o slogan: “Nossa foto favorita de insulina”.

Mesmo essa imagem empalideceu em comparação com as surpreendentes histórias de jornais e revistas sobre insulina, e não apenas aquelas sobre Elizabeth Evans Hughes, a insulina foi uma história redentora sobre ciência e sobrevivência.

Eva e Victor Saxl eram imigrantes tchecos que fugiram para Xangai durante a Segunda Guerra Mundial, lá, Eva foi diagnosticada com diabetes, e quando seu suprimento de insulina acabou, Victor, um engenheiro têxtil, encontrou um livro que descrevia como fazer insulina e, usando órgãos de animais de um matadouro próximo, preparou insulina suficiente para sua esposa sobreviver. Após a guerra, eles imigraram para os Estados Unidos e, quando sua história foi descoberta, eles logo se viram em vários programas de rádio e televisão, incluindo o de Edward R. Murrow, e um filme também foi produzido – sobre a devoção de um marido à esposa, expressa através da salvação da insulina.

Outras descobertas médicas que salvaram vidas ocorreram – antibióticos na década de 1940, a vacina contra poliomielite na década de 1950e tratariam mais pessoas do que a insulina

Mas as circunstâncias únicas da descoberta da insulina, com os jovens cientistas não testados descobrindo a poção que traria as crianças de volta da beira da morte, foi dramático demais para ser ignorado. Em 1988, essa história foi tema de um filme para televisão no Masterpiece Theatre chamado “Glory Enough for All”, baseado no livro definitivo de Michael Bliss, “The Discovery of Insulin”.

Assisti ao filme na PBS quando foi lançado, e apresentava os brigões dos pesquisadores de Toronto – Banting e Collip literalmente brigaram pelo controle dos experimentos, mas, em última análise, o filme era sobre o triunfo da ciência médica em salvar crianças moribundas e, entre os pesquisadores, havia “glória suficiente para todos”.

E então o filme acabou.

Não havia nada sobre viver com o diabetes – sobre as flutuações descontroladas do açúcar no sangue, sobre as demandas implacáveis, sobre as injeções e as visitas ao médico e as complicações, sobre as restrições alimentares, sobre o estigma e o isolamento e as limitações da insulina.

“Glory Enough for All” foi apresentada por Alistair Cooke, um britânico nascido nos Estados Unidos com uma língua de prata, Cooke ficou encantado não apenas com a história inspiradora da insulina, mas também com a frase “ilhotas de Langerhans”, usada para descrever a ilha de células pancreáticas descoberta por Paul Langerhans. “Ilhotas de Langerhans” acabaram de sair da boca de Alistair Cooke, para ele, a insulina não era apenas um milagre, foi poesia.

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A beleza lírica da insulina foi perdida pelos pacientes, muitos deles, de fato, estavam frustrados porque suas próprias histórias não estavam sendo ouvidas, os pais de pacientes jovens também ficaram frustrados.

Em 1970, uma cantora profissional da Filadélfia, Lee Ducat, tinha um menino de 10 anos com diabetes tipo 1 e ela ficou irritada com a despreocupação do médico dele, que disse a ela que “a insulina era a cura”. Ducat sabia que isso não era verdade, então, com vários outros pais, ela formou o primeiro capítulo da Juvenile Diabetes Foundation (que agora é a JDRF). Outros pais logo abriram filiais em Nova York, Washington, Nova Jersey e Miami, e sua missão era educar o público sobre os desafios da diabetes na esperança de arrecadar dinheiro e encontrar uma cura.   

Eles não tinham utilidade para a American Diabetes Association, que foi fundada em 1940 e por muitos anos foi pouco mais do que um clube social e serviço de referência para médicos. No que diz respeito aos pais, a ADA foi cúmplice em perpetuar a narrativa alegre da insulina que havia prejudicado a causa por décadas. A menos que a verdade sobre o diabetes fosse conhecida, como legisladores, reguladores, filantropos e jornalistas – para não mencionar os médicos – poderiam fazer o que precisava ser feito para melhorar a vida das pessoas com diabetes?

Essa questão voltou para casa quando o capítulo JDF em Miami comprou um anúncio de jornal de página inteira em 1972 para divulgar sua causa, o anúncio mostrava um garotinho segurando uma seringa de vidro em um berço e descrevia as muitas complicações que poderiam surgir do diabetes, incluindo cegueira e amputações. O título dizia: “O assassino silencioso”.

No dia em que o anúncio apareceu, Marge Kleiman, cujo filho tem tipo 1, estava trabalhando no escritório do JDF e o telefone tocou.

“Sou Charles Best”, disse o interlocutor, “e descobri a insulina”.

Agora aposentado, Best havia se tornado um ícone que, depois da morte de Fred Banting em 1941, carregou o manto da equipe ganhadora do Nobel que descobriu a insulina. Best havia sido elogiado pelo papa, a rainha da Inglaterra e outros chefes de estado, e ele fez o discurso principal na primeira reunião da ADA e mais tarde serviu como seu presidente. Por acaso, ele estava em Miami no dia em que o anúncio do JDF apareceu e ficou indignado.

“Que tipo de propaganda você está usando? ” Ele gritou. “Vocês estão assustando as pessoas! Não é assim que é! ”

Kleiman sabia melhor. “Dr. Melhor, o que você fez foi maravilhoso ”, disse ela. “Isso permitiu que as pessoas vivessem mais. Mas não estamos tentando assustar as pessoas. Se você falar a verdade, talvez eles possam evitar essas complicações. Por favor, não nos diga para ficarmos quietos. ”

O JDRF, agora uma grande organização internacional focada principalmente no tipo 1, continuou a dizer a verdade sobre o diabetes – e a financiar pesquisas – desde então, mas mudar a narrativa da insulina não seria fácil.

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Os pacientes poderiam pelo menos se consolar com o fato de que as insulinas continuavam melhorando, as primeiras insulinas de ação estendida foram introduzidas em 1936 e continuaram com a insulina NPH amplamente usada (1946) e as insulinas Lente (1951). 

Mas, a melhora real veio na década de 1970, estimulada por preocupações com o suprimento real de insulina. O consumo de carne estava diminuindo e os matadouros cortavam a produção, enquanto o número de pessoas com diabetes aumentava constantemente (em 1976, havia cerca de 5 milhões de americanos com a doença). Em algum ponto, a demanda de insulina pode ultrapassar o fornecimento baseado em animais.

Conforme descrito no livro Fronteiras invisíveis: A corrida para sintetizar um gene humano , de Stephen S. Hall e James D. Watson , o espectro de uma escassez de insulina desencadeou uma corrida para desenvolver insulina geneticamente modificada usando tecnologia de DNA recombinante. Os investigadores conseguiram inserir o gene da insulina nas bactérias, que produziam insulina quimicamente idêntica à sua contraparte produzida naturalmente.

As primeiras insulinas humanas, Humulin (fabricada pela Eli Lilly) e Novolin (fabricada pela Novo Nordisk), foram introduzidas na década de 1980, se eles eram superiores às insulinas de origem animal é uma questão de debate, mas eles aliviaram os temores sobre uma escassez global de insulina iminente.

Além disso, os pesquisadores logo descobriram que mudar a ordem de dois aminoácidos na molécula de insulina humana criava uma formulação de ação mais rápida, e isso levou à introdução de Humalog (1996) e Novolog (1999). Conhecidos como “análogos da insulina” porque são mais análogos à liberação natural de insulina pelo corpo, eles foram considerados avanços claros. Outro grande salto veio com análogos de insulina basal de longa duração, especificamente Lantus (pela Sanofi em 2000) e Levemir (pela Novo Nordisk em 2005). Essas insulinas mantêm os níveis de açúcar no sangue consistentes durante os períodos de jejum e, normalmente tomadas uma vez ao dia, replicam a liberação de insulina de um pâncreas saudável. Eles eram imensamente populares e também usados ​​por muitos pacientes do tipo 2 – o Lantus era um medicamento de US $ 5 bilhões por ano em 2011.

As insulinas melhoradas mudaram a forma como os pacientes cuidavam de si próprios, à medida que as novas formulações levaram à terapia “basal-bolus” – uma insulina de 24 horas complementada por uma insulina das refeições – e que se tornou o padrão de tratamento para diabetes tipo 1. (As bombas de insulina usam a mesma estrutura basal-bolus.)

Uma nova era de tratamento do diabetes, graças a essas descobertas da insulina, parecia acenar.

PARTE 3: Futuro incerto da insulina

À medida que mais refinamentos na insulina ocorreram, a narrativa da insulina deveria ter se tornado ainda mais poderosa – que a insulina não apenas salva as pessoas, mas ao atingir novos patamares farmacológicos, está permitindo que os pacientes vivam vidas mais saudáveis, melhores e mais produtivas. Devem ser os dias de glória da insulina – bem como dias de oportunidades comerciais sem precedentes. De acordo com a Federação Internacional de Diabetes, em 2019, a população global de pessoas com diabetes aumentou impressionantes 63% em apenas nove anos – para 463 milhões de pacientes.

As vendas de insulina devem estar crescendo, com uma nova geração de Elizabeth Evans Hughes e Eva Saxls para contar a história, na verdade, as vendas de insulina estão diminuindo e a insulina não tem porta-vozes. As razões variam para esses desenvolvimentos, mas um fato é inegável: a insulina perdeu seu halo.

A insulina ainda é essencial para qualquer pessoa com diabetes tipo 1, embora mesmo com pacientes do tipo 1, a insulina às vezes é pouco prescrita, pois os médicos temem ser processados ​​por um grave incidente de hipoglicemia. A crença é que os pacientes são responsáveis ​​pelos níveis elevados de açúcar no sangue, os médicos pelos baixos níveis de açúcar no sangue.

Onde a insulina perdeu seu apelo é com os pacientes do tipo 2, o que impulsionou a epidemia de diabetes nos Estados Unidos e no exterior, de acordo com o CDC, de 2000 a 2018, a população de diabetes da América aumentou 185 por cento, de 12 milhões para 34,2 milhões, e cerca de 90 por cento a 95 por cento dessa coorte tem o tipo 2. (A porcentagem global é semelhante.) Esses pacientes têm há muito tempo tinha outras opções além da insulina – a metformina, introduzida em 1995, continua sendo o agente de primeira linha recomendado pela ADA. Mas como uma doença progressiva, o diabetes tipo 2, na maioria dos casos, acabará exigindo uma terapia mais intensiva para redução da glicose. Nada atinge esse objetivo melhor do que a insulina, mas a insulina é retardada ou totalmente rejeitada por muitos pacientes do tipo 2.

Algumas preocupações são antigas; a saber, que a insulina pode levar ao ganho de peso porque os pacientes agora retêm seus nutrientes, alguns pacientes do tipo 2 associam erroneamente a insulina ao fracasso pessoal em torno da dieta ou dos exercícios, de modo que desejam evitar o estigma percebido da insulina. Algumas pessoas simplesmente não gostam de injeções. Enquanto isso, outros pacientes associam a insulina à medicação que um paciente doente toma pouco antes de morrer: a insulina como precursora da morte. Alguns médicos que cuidam de pacientes hispânicos referem-se às canetas de insulina como las plumas, para evitar o uso de uma palavra que carrega tanta bagagem.

O que é surpreendente é como a narrativa cultural mudou drasticamente, da insulina, a droga milagrosa, à insulina, a maldição médica. E onde estão os comerciais, os filmes, os documentários e as campanhas publicitárias espalhafatosas sobre as maravilhas da insulina? Eles não existem!

O maior impacto sobre o uso de insulina no diabetes tipo 2 foi o surgimento de uma dúzia de novas classes de medicamentos para diabetes, isso inclui terapias baseadas em incretina conhecidas como agonistas de GLP-1 e inibidores de DPP-4 (introduzidos na década de 2000), bem como inibidores de SGLT-2 (introduzidos em 2014). diaTribe cobriu extensivamente essas terapias e suas marcas estão em toda a TV: Trulicity, Jardiance, Invokana e muito mais. Todos parecem ter nomes engraçados e, como a insulina, podem reduzir o açúcar no sangue, mas – dependendo de qual deles é usado – alguns têm outras vantagens potenciais, como perda de peso. (Alguns também têm possíveis desvantagens, incluindo náuseas.)

As expectativas para essas drogas sempre foram altas, mas o que ninguém previu foi que os agonistas do GLP-1 e os inibidores do SGLT-2 reduziram o risco de doenças cardíacas e renais – descobertas que são uma benção para os pacientes do tipo 2, que correm maior risco dessas doenças. Essas descobertas, no entanto, foram completamente acidentais para a missão original dessas terapias.

A insulina, a droga milagrosa, foi eclipsada por drogas ainda mais milagrosas!

Considere Eli Lilly, cujo Humalog é a insulina líder de mercado nos Estados Unidos, em 2020, as vendas do Humalog caíram 7 por cento, para US $ 2,6 bilhões, enquanto o Trulicity, seu agonista GLP-1, viu suas vendas aumentarem 23 por cento, para US $ 5 bilhões.

Isso é consistente com o mercado global de insulina, as vendas mundiais de insulina em 2020 caíram 4 por cento, para US $ 19,4 bilhões, marcando a primeira vez desde 2012 que as vendas globais de insulina caíram para menos de US $ 20 bilhões.

É bastante impressionante, em meio a uma epidemia global de diabetes, e com a pureza, estabilidade e qualidade da insulina melhores do que nunca, as vendas de insulina estão caindo. (As pressões de preços de seguradoras e pagadores do governo também afetaram as receitas.)

Em 2019, a Sanofi anunciou que iria descontinuar suas pesquisas sobre diabetes, embora sua insulina Lantus fosse um blockbuster por anos, oportunidades mais lucrativas agora estavam em outro lugar.

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A queda nas vendas pode não ser o maior problema das empresas de insulina, o desprezo público é, embora as insulinas continuassem melhorando, os preços continuaram subindo, forçando muitos pacientes a racionar seus suprimentos, buscar alternativas mais baratas no Canadá ou no México ou se contentar com insulinas de qualidade inferior. 

Alguns pacientes morreram por falta de insulina, de acordo com um estudo de 2019 da organização sem fins lucrativos Health Care Cost Institute, o custo da insulina quase dobrou para pacientes do tipo 1 nos Estados Unidos entre 2012 e 2016 – eles pagaram, em média, $ 5.705 por ano pela insulina em 2016, em comparação com $ 2.864 em 2012 

Muitos pacientes estão indignados e têm usado as mídias sociais para obter apoio – uma hashtag de tendência era #makeinsulinaffordable, defensores dos pacientes viajaram para a sede da Eli Lilly para protestar, em março deste ano, nove congressistas democratas exigiram que a Federal Trade Commission investigasse o conluio do preço da insulina entre Eli Lilly, Novo Nordisk e Sanofi, afirmando que eles “estão usando seu domínio do mercado para aumentar os custos”. A carta observa que até um em cada quatro americanos que precisam de insulina não tem dinheiro para comprá-la, e pelo menos 13 americanos morreram nos últimos anos por causa do racionamento de insulina. 

A crítica foi implacável, em abril de 2019, em uma audiência para a Câmara dos Representantes dos EUA sobre a acessibilidade da insulina, democratas e republicanos denunciaram os executivos da insulina. A certa altura, o deputado Jan Schakowsky (D-Illinois) disse a eles: “Não sei como vocês dormem à noite”.

A insulina não é a única droga cujo preço disparou, mas, como observou o Washington Post no ano passado, a insulina é “um exemplo natural da ganância farmacêutica”.

Em resposta, as empresas de insulina adotaram programas de assistência ao pagamento para ajudar os consumidores com dificuldades financeira, eles também culpam os intermediários do sistema – os PBMs, ou Gestores de Benefícios Farmacêuticos – pelos altos preços da insulina, que por sua vez culpam as empresas de insulina, e todos culpam as seguradoras, que apontam o dedo às empresas e aos PBMs. 

O preço dos medicamentos na América é tão complicado que é impossível para qualquer paciente atribuir a culpa com precisão, mas a história da insulina explica em parte por que as empresas sofreram tal ataque. 

Quando Banting fez sua descoberta, ele vendeu a patente para a Universidade de Toronto por $ 1, ele disse que a insulina é um presente para a humanidade e deve ser disponibilizada para qualquer pessoa que precise dela. A insulina sempre foi lucrativa para a Eli Lilly e as poucas outras empresas que a fabricaram, e os críticos reclamaram que as empresas encontraram maneiras de proteger suas patentes fazendo melhorias incrementais no medicamento.

Mas durante anos, essas reclamações foram facilmente rejeitadas, as empresas eram reverenciadas por sua capacidade de produzir em massa – e melhorar – um medicamento que salvava vidas, que simbolizava o auge da descoberta científica, ao mesmo tempo que o fazia a preços acessíveis.

Quando os preços se tornaram inacessíveis – e independentemente da culpa as empresas foram vistas como traindo o próprio espírito com que a insulina foi descoberta e produzida, e sua queda em desgraça tem poucos equivalentes na história corporativa.

A crítica é justa?

É difícil dizer, mas mesmo as empresas reconheceriam que desperdiçaram muita boa vontade, pessoalmente, sou a última pessoa a criticar as empresas de insulina – elas têm mantido a mim e a membros da minha família vivos por algum tempo. Coletivamente, meu irmão, meu filho e eu tomamos insulina por 117 anos, então sinto mais arrependimento do que raiva: lamento que pelo menos um executivo de insulina não se levantou e disse em voz alta e clara:

“A insulina é um bem público. Ninguém que precisa ficará sem ele, e vamos tornar mais fácil para você. ”

O que quer que isso custasse em dólares seria compensado de boa vontade – e tal compromisso público honraria os muitos homens, mulheres e crianças anônimos, antes de 1921 e depois, que deram suas vidas para esta doença.

                                                            ***

O próximo capítulo para insulina? 

É quase certo que incluirá melhorias contínua, tanto a Eli Lilly quanto a Novo Nordisk estão tentando desenvolver uma insulina basal uma vez por semana para substituir as opções atuais uma vez ao dia – isso seria um grande avanço na redução do fator de incômodo no tratamento

A pesquisa também continua com uma insulina sensível à glicose, na qual a insulina só terá efeito quando o açúcar no sangue aumentar, isso seria um grande avanço, mas os investigadores passaram décadas tentando fazer com que funcionasse.  

Desde sua descoberta, o objetivo final da insulina é fazê-la desaparecer, pois isso significaria a cura do diabetes. Acontece que a terapia com insulina pode realmente desaparecer algum dia, mesmo que nenhuma cura seja encontrada.

A terapia com células-tronco é uma promessa há muito tempo no diabetes – especificamente, fazendo células beta produtoras de insulina a partir de células-tronco, que o corpo toleraria por conta própria (talvez encapsulando as células) ou por meio de drogas imunossupressoras. 

O progresso foi interrompido, mas agora é evidente. Douglas Melton começou sua pesquisa nessa área em 1991 e, em 2014, ele relatou que seu laboratório foi capaz de transformar células-tronco humanas em células beta pancreáticas funcionais. A empresa que Melton criou para o esforço foi adquirida pela Vertex Pharmaceuticals e, no início deste ano, a Vertex anunciou que havia recebido a aprovação para iniciar um ensaio clínico em uma “terapia com células-tronco derivadas de células-tronco totalmente diferenciadas de ilhotas pancreáticas” para tratar o tipo 1 diabetes. Outra empresa, ViaCyte,

Pode levar de 10 a 15 anos, mas os líderes na área estão cautelosamente otimistas de que uma terapia baseada em células um dia fornecerá uma opção melhor do que a insulina.

O diabetes sobreviveria, mas a terapia outrora anunciada como sua cura estaria morta.

                                                            ***

Porque tenho uma queda por finais felizes – e porque grande parte da minha própria vida foi entrelaçada com a insulina – tenho minha própria visão para o último grito da insulina.

Um grupo de pesquisadores na Europa está conduzindo um ensaio clínico para prevenir o diabetes tipo 1, chamada de Plataforma Global para a Prevenção do Diabetes Autoimune, a iniciativa começou em 2015 e os pesquisadores estão testando recém-nascidos que correm o risco de desenvolver o tipo 1 para ver se a prevenção é possível.

E qual tratamento eles estão usando?

Insulina oral.

 Assim como a descoberta da própria insulina, esse esforço é um tiro no escuro, mas se funcionar, a insulina terá erradicado o diabetes – um milagre médico.

Quero agradecer às seguintes pessoas que me ajudaram com este artigo: Dr. Mark Atkinson, Dr. David Harlan, Dr. Irl Hirsch, Dr. David Nathan, Dr. Jay Skyler e Dr. Bernard Zinman. Parte do material deste artigo veio de meu livro, “Cheating Destiny: Living with Diabetes”.

Sobre James

James S. Hirsch, ex-repórter do The New York Times e do The Wall Street Journal, é um autor de best-sellers que escreveu 10 livros de não ficção. Eles incluem biografias de Willie Mays e Rubin “Hurricane” Carter; uma investigação sobre o motim racial de Tulsa em 1921; e um exame de nossa epidemia de diabetes. Hirsch é graduado pela University of Missouri School of Journalism e pós-graduado pela LBJ School of Public Policy da University of Texas. Ele mora na área de Boston com sua esposa, Sheryl, e eles têm dois filhos, Amanda e Garrett. Jim trabalha como editor sênior e colunista da diaTribe desde 2006.

https://diatribe.org/insulin-100-inspirational-complicated-history

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